L’astéroïde Bennu vu à 360° par la sonde Osiris-Rex

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À plus de 129.000 km de la Terre, la sonde Osiris-Rex de la Nasa pourchasse l'astéroïde Bennu. Lancée en septembre 2016, elle est entrée dans la phase d'approche finale de sa cible le 17 août et ne cesse depuis de la photographier sous toutes les coutures, à l'aide de sa caméra PolyCam. Le 2 novembre, Osiris-Rex était à environ 197 km de l'astéroïde cubique, qui est en rotation sur lui-même. Elle l'a pris en photo tous les 10° sur une période totale de 4 heures et 11 minutes, de manière à obtenir une vue à 360° ci-dessous.

L’astéroïde Bennu vu sous tous les angles par la caméra Polycam d’Osiris-Rex, le 2 novembre 2018. © Nasa/Goddard/University of Arizona

Une quatrième et dernière manœuvre d’approche, prévue pour le 12 novembre, permettra à la sonde d'arriver à seulement 20 km de Bennu le 3 décembre. Sur les images offertes jusque-là par Osiris-Rex, on peut découvrir un cube de l'espace ressemblant comme un frère à Ryugu, que la sonde japonaise Hayabusa-2 a atteint en juin. Avec ses 500 m de diamètre environ, Bennu est cependant plus petit que Ryugu : il fait à peu près la moitié de sa taille.

La Nasa a dévoilé fin octobre un portrait haute résolution de Bennu, créé à partir de huit images prises par Osiris-Rex lors de sa troisième manoeuvre d’approche, le 29 octobre. Elle se situait à 330 km de l’astéroïde. © Nasa/Goddard/University of Arizona