La Station spatiale internationale vue depuis la navette Atlantis en novembre 2009 (STS-129). Au-dessus de la grande poutre centrale (qui supporte notamment les panneaux solaires et ceux dissipateurs de chaleur), on peut voir les modules de la partie occidentale et nippone du complexe orbital. Le module européen Columbus est clairement visible avec sa couleur bleutée. © Nasa
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Avec Axiom et SpaceX, la Station spatiale internationale va devenir tendance !

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Le tourisme spatial à destination de la Station spatiale internationale s'accélère. Après l'annonce en début d'année d'une première mission habitée commerciale et touristique, SpaceX et Axiom Space ont conclu un nouvel accord qui prévoit trois autres vols habités à bord du Crew Dragon à destination du complexe orbital d'ici fin 2023. En parallèle, Axiom planche sur sa propre station spatiale dont le premier module pourrait être raccordé à l'ISS dès 2024.

Axiom Space vient de signer un nouveau contrat de lancement avec SpaceX portant à quatre le nombre de missions habitées qui seront lancées à destination de la Station spatiale internationale d'ici 2023. Ces missions seront réalisées par le Falcon 9 et le Crew Dragon de SpaceX. Ax-1, la première mission d'Axiom, annoncée en mars 2020, a déjà été approuvée par la Nasa et devrait être lancée vers l'ISS au plus tôt en janvier 2022. À terme, Axiom souhaite proposer jusqu'à deux vols privés vers l'ISS par an.

Chaque mission emportera trois clients et un astronaute professionnel. Pour Ax-1, l'astronaute professionnel sera Michael López-Alegría. À 63 ans, cet ancien de la Nasa a déjà à son actif près de 258 jours dans l'espace et 10 sorties extravéhiculaires. Il a participé à trois missions avec la navette spatiale américaine et effectué un séjour dans l'ISS. Si Axiom Space n'a pas dévoilé le nom des trois premiers passagers, en plus d'un millionnaire israélien, on cite l'acteur Tom Cruise et le réalisateur Doug Liman.

Fondée en 2016, cette start-up se présente comme un fournisseur de services complets pour des missions orbitales destinées à des astronautes privés, des touristes mais aussi des chercheurs qui pourraient monter à bord de l'ISS pour réaliser leur propre expérience ou des acteurs pour réaliser des scènes d'un film ! Son offre comprend notamment la formation, le transport et la planification des missions.

Un véhicule Crew Dragon de SpaceX en phase finale d'amarrage à l'ISS. © Nasa

Une station commerciale en développement

Axiom Space devient un acteur majeur de la commercialisation et l'utilisation du complexe orbital. Cette privatisation de l'ISS est encouragée par la Nasa. Le but de l'agence et de ses partenaires est de développer une véritable économie en orbite basse autour de l'ISS, en s'appuyant sur les entreprises et start-up du New Space, dont SpaceX et Axiom Space notamment.

Axiom Space a également levé plus de 130 millions de dollars pour développer une station spatiale qui sera d'abord rattachée à l'ISS avant de devenir indépendante. Les modules de cette station commerciale seront réalisés par Thales Alenia Space, avec un premier lancement dès 2024. Les deux premiers éléments qui seront lancés sont le nœud de jonction Node 1 (AxN1) et le module d'habitation (AxH). Le but d'Axiom Space est de rendre autonome sa station et de la séparer de l'ISS d'ici dix ans.

Usinage d'une des quatre premières cloisons radiales pour le premier module central de la station spatiale commerciale d’Axiom qui sera réalisée par Thales Alenia Space. Ces parois constitueront la base structurelle sur laquelle seront installés les ports d’amarrage radiaux et leurs écoutilles au standard CBM (Common Berthing Mechanism), déjà utilisé pour connecter entre eux les modules de la Station spatiale internationale. © Thales Alenia Space
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