Le New Shepard en phase d'atterrissage lors de sa sixième mission consécutive, en décembre 2019. © Blue Origin
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New Shepard : une mission pour préparer les atterrissages lunaires de la Nasa

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En attendant d'hypothétiques vols touristiques, le New Shepard poursuit ses vols suborbitaux destinés à des expériences scientifiques et des démonstrations technologiques. Pour son treizième vol, le véhicule n'embarquera toujours pas d'équipage mais plusieurs charges utiles dont une qui servira à faire atterrir des Hommes et des robots sur la Lune pour la Nasa.

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[EN VIDÉO] Record de Blue Origin : 107 km atteints par le New Shepard  Montez à bord de la capsule New Shepard, qui a effectué un nouveau vol d'essai réussi. L'engin, propulsé à plus de 100 kilomètres du sol, a atteint l'espace. Ses passagers, s'il y en avait eu, auraient pu admirer la noirceur du ciel et la rotondité de la Terre. Une caméra nous fait vivre ce que pourront voir les futurs clients de ces courts voyages suborbitaux. 

Blue Origin a annoncé que le treizième vol du New Shepard est prévu pour le 24 septembre. Pour cette mission, le véhicule suborbital utilisé est celui qui a déjà volé consécutivement à six reprises, avec un minimum de travaux de remise en état entre deux vols, ce qui « démontre sa réutilisabilité opérationnelle », souligne le communiqué de presse de Blue Origin.

Ce vol, que l'on ne peut plus qualifier de vol d'essai, se fera sans équipage. C'est d'autant plus surprenant que le New Shepard est aujourd'hui un véhicule abouti et apparemment suffisamment fiable pour faire voler en sécurité des équipages. Dit autrement, le New Shepard est prêt pour embarquer des passagers bien que la société de Jeff Bezos rappelle qu'elle a encore quelques vols à réaliser avant d'y arriver. À suivre donc. Blue Origin ne semble donc pas pressée de passer aux vols suborbitaux touristiques habités ! Si fin 2019 nous étions assez optimistes pour voir un vol habité décoller dans le courant de l'année 2020, cette perspective est aujourd'hui plutôt incertaine. Et la Covid-19 n'explique pas tout.

Les senseurs installés à l'extérieur du New Shepard. Ils vont servir à démontrer un atterrissage autonome et de précision sur la Lune. © Blue Origin

Toujours personne à bord

Cela dit, le New Shepard vole, et il vole très bien. Il a peut-être trouvé un marché de niche, celui sur la recherche et les vols suborbitaux ou en microgravité, que Blue Origin ne pensait pas forcément occuper.  En effet, lors de ses derniers vols d'essais, le New Shepard a embarqué de nombreuses expériences scientifiques et démonstrations technologiques principalement pour le compte de la Nasa et de clients institutionnels ou parrainés financièrement par la Nasa. Ces vols sont également utiles au développement du lanceur New Glenn ainsi que de l'atterrisseur lunaire Blue Moon et sa version dérivée, réalisée dans le cadre du programme Artemis.

Lors de ce treizième vol, 11 charges utiles seront installées à bord de la capsule et une sera montée à l'extérieur du véhicule, sur le propulseur. Cette première expérience externe est de nature à diversifier l'offre de services commerciaux que pourrait proposer Blue Origin sur ses prochains vols. Cette expérience, fournie par la Nasa, est constituée d'un ensemble de capteurs qui devront démontrer qu'un atterrissage de précision avec détection d'obstacles est possible de façon à rendre accessible des sites lunaires difficiles d'accès. Pour la Nasa, le but de ce test, évidemment très peu représentatif d'une mission lunaire, est de vérifier comment un ensemble de capteurs, d'algorithmes et d'ordinateurs peuvent fonctionner ensemble pour permettre à un véhicule d'atterrir de manière autonome sur la surface lunaire à moins de 100 mètres d'un point désigné.

Les technologies utilisées pourront par la suite être adaptées à de véritables missions lunaires robotiques et habitées. L'idée est de mettre au point un système autonome qui permettra de cibler des sites d'atterrissage difficiles d'accès, ce qui n'était pas possible pendant les missions Apollo.

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