Au cœur de la nuit, dans les régions les plus sombres, la Voie lactée se dévoile dans notre ciel, tel un enchantement. Mais son centre reste difficilement observable pour les astronomes. La faute à des nuages de poussières et de gaz qui leur cachent la vue. Aujourd’hui, ils publient tout de même une magnifique image de cette région, fruit d’une année de travail et de 20 années d’observations à l’aide de plusieurs instruments. © X-ray : Nasa, CXC, UMass, Q.D. Wang ; Radio : NRF, SARAO, MeerKAT
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La Nasa publie une image sans précédent des phénomènes extrêmes au centre de la Voie lactée

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[EN VIDÉO] Galaxie : où se trouve la Terre dans la Voie lactée ?  Le satellite Gaia a cartographié plus d’un milliard d’étoiles. Grâce à ces données, cette vidéo de l'ESA nous transporte jusque dans notre quartier résidentiel au sein de la galaxie, à la découverte de quelque 600.000 étoiles qui nous entourent. Les plus brillantes et connues depuis le sol terrestre, telles Sirius, Betelgeuse, Véga, Aldébaran…, ont leur nom marqué. Le voyage se termine par un plongeon vers le Soleil (Sol), petite étoile à plus de 26.000 années-lumière du centre de la Voie lactée. 

La pandémie de Covid-19 n'a pas eu que de mauvais effets. La preuve aujourd'hui puisqu'elle a offert le temps à des astronomes de travailler à composer une image splendide du cœur de la Voie lactée. Une région qui est le siège de phénomènes d'une extrême violence.

Le cœur de la Voie lactée est une région particulière. D'une beauté époustouflante. Où il se joue des phénomènes extrêmes. Qui influent sur son évolution. Et après pas moins de 20 années d'observation à l'aide de plusieurs instruments, les astronomes nous en proposent aujourd'hui une superbe image composite -- s'étendant même au-dessus et en dessous du plan de la galaxie où se trouvent la plupart des étoiles --, superposant pas moins de 370 clichés.

Rappelons qu'étudier le centre de notre Galaxie n'est pas si simple. Même s'il n'est situé qu'à 26.000 années-lumière de notre Système solaire. Notre point de vue est en effet obstrué par une sorte de brouillard très dense de poussières et de gaz. Qui peut toutefois être percé par des instruments comme l'observatoire aux rayons X Chandra. Dévoilant des restes de supernovæ, des trous noirs et des étoiles à neutrons ainsi que toutes sortes de fils de gaz surchauffés et de champs magnétiques intenses.

Sur cette magnifique image du cœur de la Voie lactée, les régions révélées aux rayons X de Chandra sont en orange, en vert, en bleu et en violet, selon les énergies des rayons X, et les données radio de MeerKAT sont affichées en lilas et en gris. © X-ray : Nasa, CXC, UMass, Q.D. Wang ; Radio : NRF, SARAO, MeerKAT

Des structures se révèlent au centre de la Voie lactée

L'une des structures mises à jour a particulièrement attiré l'attention des chercheurs de l’université du Massachusetts (États-Unis). Baptisée GO. 17-0.41, elle apparait comme un entrelacement d'émissions radio et rayons X, perpendiculaire au plan de la Voie lactée, sur environ 20 années-lumière de long. Et selon les physiciens, elle est « la preuve d'un événement de reconnexion magnétique en cours ». Un phénomène violent connu par exemple pour être responsable des éruptions solaires et indirectement, de la météorologie spatiale qui affecte la Terre.

Sur cette image, la localisation de quelques régions particulières du cœur de la Voie lactée. © X-ray : Nasa, CXC, UMass, Q.D. Wang ; Radio : NRF, SARAO, MeerKAT

Ainsi une étude approfondie de cette structure permettra peut-être aux astronomes de mieux comprendre la météorologie galactique. Reste tout de même à comprendre quelle quantité d'énergie cet événement est en train de libérer, comment elle est transportée et dans quelle mesure elle influera sur l'évolution de l'écosystème de la Voie lactée. En attendant, la nouvelle image publiée du cœur de la Voie lactée montre également de grands panaches de gaz chauds s'étendant sur quelque 700 années-lumière. Peut-être comme une analogie à l'échelle galactique des particules éjectées par le Soleil.

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