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Mars : les actus qu'il ne fallait pas manquer

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La grande nouvelle était astronomique avec la découverte possible (à vérifier) d'une preuve de l'inflation qu'a connue notre univers. Plus près de nous, un Boeing perdu a occupé le devant de l'actualité. D'autres informations sont du coup restées plus discrètes, comme celle de l'étoile hypergéante d'un type mal connu, le succès de hackers contre tous les navigateurs, la question de la taille des testicules dans l'espèce humaine ou de la couleur blanche de la peau...

La cosmologie est-elle au seuil d'une révolution ? C'est la question que l'on peut se poser aujourd'hui. Les membres de la collaboration Bicep, qui utilisent un télescope situé au pôle Sud dédié à des études bien spécifiques du rayonnement fossile, auraient en effet détecté les modes B de la théorie de l'inflation. Il s'agit d'une polarisation caractéristique de la plus vieille lumière du monde. Témoin de l'émission d'ondes gravitationnelles, elle ne semble pouvoir provenir que d'une phase d'expansion extraordinairement forte, mais courte, de l'espace au tout début de l'histoire de l'univers. Si les chercheurs ont raison, cette découverte est probablement aussi importante que celle du rayonnement fossile en 1965. Un décryptage s'impose.

 

Pourquoi la taille des testicules varie-t-elle selon les espèces de primates ? C'est une question étrange ? Le biologiste canadien Alex Wong se l'est posée. Et il confirme les intuitions : plus c'est gros et plus le taux de mutation est élevé, la faute à la compétition sexuelle.

 

Trois squelettes déterrés dans les années 1990 ont permis aux scientifiques de définir une nouvelle espèce de dinosaures à plumes, nommée Anzu wyliei. Ce théropode du Crétacé, proche de l'oviraptor, est déjà surnommé « poulet de l'enfer » par ses découvreurs, du fait de sa drôle d'apparence et du lieu de sa découverte.

 

Découvert le 28 février, l'astéroïde 2014 DX110 passera dans la soirée de ce mercredi 5 mars à moins de 350.000 km de la Terre. Ce géocroiseur d'environ 30 m de diamètre, qui nous a frôlé bien plus près il y a 16 ans sans que personne ne l'ait vu, ne représente aucun danger. Sa visite sera retransmise en direct sur Internet.

 

Optique, radar, météorologie, communication, géolocalisation : pratiquement toute la panoplie des satellites d'observation de la Terre en possession de la Chine est mise à contribution pour faire la lumière sur l'énigmatique disparition du Boeing 777 de Malaysia Airlines. Parti de Kuala Lumpur à destination de Pékin, l'avion a disparu au-dessus d'une vaste zone maritime, entre la Malaisie et le Vietnam.

 

L'édition 2014 du concours de hacking Pwn2Own a vu les quatre principaux navigateurs Internet, Chrome, Firefox, Internet Explorer et Safari, ainsi que les lecteurs Adobe Flash et Adobe Reader tomber sous les assauts des experts en sécurité informatique. Parmi eux, la société Vupen a battu un record en se voyant attribuer 400.000 dollars sur les 850.000 dollars de primes qui ont été distribués. Cependant, cette entreprise française suscite la polémique pour ses pratiques commerciales.

 

HR 5171 A : découverte par les astronomes de l'Eso, cette étoile est une hypergéante jaune. Sa taille est effectivement gigantesque : si elle était installée à la place du Soleil, elle engloberait l'orbite de Jupiter. Très rare dans la Voie lactée où seulement une douzaine de cas sont connus, ce type d'astre est un laboratoire pour mieux comprendre le destin des étoiles massives. En prime : celle-ci a une compagne dont elle est si rapprochée que les deux se mélangent.

 

Les théories en vigueur estimaient jusque-là qu'une partie de la population humaine avait progressivement perdu sa peau noire durant les migrations depuis l'Afrique, en remontant vers des contrées où le soleil frappe moins fort. Elles sont toujours admises, mais d'autres paramètres, moins évidents, pourraient expliquer la clarté de la peau des Européens, qui s'est amplifiée ces 5.000 dernières années.

 

En Angleterre, une équipe de chercheurs de l'université de Liverpool a conçu un virus expérimental capable de se propager à travers un réseau Wi-Fi. Baptisé Chameleon, il se répand en passant d'un point d'accès à un autre sans être détecté par les antivirus classiques.

 

Lancée fin février, Popcorn Time est une application qui permet de regarder en streaming des films disponibles via le réseau BitTorrent de la manière la plus simple possible. Toutes les dernières nouveautés vidéo sont disponibles d'un simple clic de souris. L'équipe de développeurs à l'origine de ce projet a fini par jeter l'éponge face aux menaces judiciaires rapidement brandies par les ayants droit. Problème : Popcorn Time a été développé en open source et il a d'ores et déjà été repris et relancé.

 

Le salon de l'automobile se tient à Genève (Suisse) jusqu'au 16 mars. En plus de la présentation de nouveaux modèles, de nombreux concepts futuristes sont présents sur les stands. De quoi dresser un portrait-robot d'une voiture du futur, dont les premières moutures pourraient arriver dès 2020.

 

Étonnante énigme que celle de ces rochers de Racetrack Playa, qui semblent glisser sur une surface argileuse lorsque personne n'est là pour les regarder. Ils laissent des traces, et les témoins se succèdent depuis les années 1900, donc ce n'est ni une illusion ni un canular. Des scientifiques ont finalement trouvé une explication.

 

Certains modèles exotiques de matière noire permettent d'imaginer qu'une fraction des particules la constituant ne forme pas de halos autour des galaxies spirales mais un second disque à l'intérieur. Selon deux chercheurs états-uniens, dont la célèbre Lisa Randall, en traversant périodiquement ce disque, notre Système solaire et surtout son nuage de Oort seraient suffisamment perturbés pour qu'augmente le taux de bombardement cométaire des planètes internes. Tous les 35 millions d'années environ, des comètes causeraient des extinctions importantes, comme celle de la crise K-T.

 

Le film Gravity vient de remporter sept oscars lors de la cérémonie qui se tenait dans la nuit de dimanche à lundi à Hollywood. L'occasion pour la Nasa de proposer un ensemble de photos prises lors de différentes expéditions dans l'espace par les astronautes.

 

Le bisphénol A (BPA) n'en finit pas de faire parler de lui. Dans une nouvelle étude, des chercheurs viennent de montrer ce qui était déjà soupçonné chez l'animal : le BPA contribue au développement du cancer de la prostate. Ce perturbateur endocrinien provoquerait des dommages au niveau cellulaire, associés à la formation de tumeurs.

 

Le buzz du mois : inflation, les ondes gravitationnelles du Big Bang enfin découvertes ? Une vue en Antarctique de l'instrument Bicep (Background Imaging of Cosmic Extragalactic Polarization) à gauche (bâtiment bleu) et du South Pole Telescope à droite. L'altitude est élevée et l'air très sec, donc la vapeur d'eau ne perturbe pas les observations en micro-ondes. Enfin, au pôle Sud, ces instruments pointent vers une région de notre galaxie avec peu de poussière, ce qui est propice aux mesures des modes B de l'inflation. © Glenn Grant, National Science Foundation, US Antarctic Program