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Supernovas à profusion dans le système Arp 299

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A 140 millions d'années-lumière de notre Terre, des astronomes de la NASA ont découvert une véritable pépinière de supernovas dans le système Arp 299, résultat de l'interaction de deux galaxies (fusion).

Crédits : www.pnl.gov

Grâce au Very Long Baseline Array (VLBA), un réseau de 10 antennes identiques réparties sur le continent américain, les Iles Vierges et Hawaï, les chercheurs ont détecté, en l'espace de quelques mois, les restes de quatre supernovas, ainsi que les signes d'explosion d'une nouvelle étoile.
Le tout dans un unique amas stellaire d'à peine 350 années-lumière de diamètre, une broutille à l'échelle cosmique.

A en juger par le nombre et la proximité des explosions, il est probable que cet amas seul, qui contient plus d'un million d'étoiles, produise une supernova tout les deux ans, soit 50 fois plus que le taux habituel d'une galaxie entière.

Le phénomène intéresse particulièrement les astronomes ; en effet, les conditions régnant dans les galaxies en fusion se rapprochent de celles des débuts de l'Univers.

Elles représentent donc un moyen unique d'en apprendre plus sur la naissance des premières étoiles, il y a de cela plusieurs milliards d'années.

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