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La propulsion nucléaire en route pour Jupiter ?

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Depuis février dernier, une équipe de 38 chercheurs travaille en collaboration avec la NASA sur l'utilisation de la propulsion nucléaire dans le cadre d'un voyage interplanétaire en direction de Jupiter.

La planète Jupiter, vue par la sonde américaine Cassini le 29 décembre 2000. Crédits : NASA/JPL/Space Science Institute

Le projet, baptisé JIMO pour Jupiter Icy Moons Orbiter, prévoit un réacteur nucléaire pour ioniser un gaz qui est projeté à très grande vitesse.
Un procédé de ce genre a été testé en 1998 sur Deep Space 1 mais avec un moteur classique. Si elle était finalisée, d'ici 2011 pour les plus optimistes, la nouvelle sonde serait équipée d'un moteur 10 fois plus puissant et sa capacité électrique lui donnerait suffisamment d'autonomie pour explorer plusieurs satellites joviens.

Elle pourrait même embarquer des instruments gourmands en électricité comme des géoradars.
Mais cette idée suscite quelques craintes de la part d'organisations comme le Global Network Against Weapons and Nuclear Power in Space. Celui-ci rappelle qu'un lancement de fusée sur dix échoue ; en cas de revers, quel sera l'impact sur l'environnement ?

Les ingénieurs de la NASA indiquent de leur côté que le réacteur nucléaire ne sera activé qu'une fois en orbite et que les éléments radioactifs comme le combustible seront protégés de façon à résister à une explosion du lanceur.

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