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Plus forte que la cryptonite de Superman : la nakhlite de Mars !

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La récolte du programme américain de recherche des météorites en Antarctique (ANSMET) organisé par la NASA et la NSF durant l'été austral 2003-2004 a été fructueuse. Les scientifiques ont en effet ramené 1358 météorites dans leurs paniers, dont une nakhlite provenant de l'intrigante planète rouge...

© ANSMET/Case Western University Nakhlite MIL 03346

Mars présente bien des mystères, mais il n'est pas pour autant obligatoire de faire un aller-retour spatial pour les découvrir. Cap sur l'Antarctique : c'est là, dans un champ de glace à 750 km du Pôle Sud, que des chercheurs américains ont trouvé cette petite pierre noire de 715 grammes répondant désormais au nom de MIL 03346.

Selon les scientifiques du Museum National d'Histoire Naturelle de la Smithsonian Institution, les résultats des premières analyses de la texture et de la minéralogie de MIL 03346 sont formels : il s'agit bien d'une nakhlite, tout droit débarquée de la planète rouge ! C'est le septième spécimen de cette famille de météorites martiennes découverte pour la première fois à Nakhla en Egypte en 1911...

Les nakhlites, très rares, ne sont plus toutes jeunes. On estime leur âge à environ 1,3 milliards d'années, de l'époque où elles se seraient formées, en profondeur ou à la surface de Mars, dans des écoulements de lave cristallisés ensuite. Elles seraient arrivées sur Terre, il y a 11 millions d'années, grâce à l'impact d'une grosse météorite martienne.

Les scientifiques du monde entier - spécialisés dans le domaine bien entendu !- sont invités à demander un échantillon pour leurs propres études... A moins de tomber par hasard sur une nakhlite, pour les autres, il faudra certainement pousser jusqu'en thèse pour avoir la chance de travailler un jour sur ces exceptionnelles météorites : le jeu en vaut la chandelle !

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