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Des câbles pour envoyer des satellites dans l'espace

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La NASA investit dans une nouvelle technologie de propulsion électrodynamique utilisant des câbles spatiaux.

Dénommé MXER (Momentum-eXchange/Electrodynamic Reboost tether technology), ce système comprendrait une centaine de kilomètres de câblage en orbite, tournant comme un lasso qui propulseraient des satellites évoluant en orbite basse vers des orbites supérieures ou même vers d'autres planètes. Ce programme de recherche fait partie de l'initiative sur la propulsion dans l'espace (In-Space Propulsion ISP) de la NASA.

Le système MXER serait comme un chemin de fer spatial : un hub spatial totalement réutilisable. Cette technologie supprimerait le besoin d'un étage supérieur sur les fusées actuelles. Le coût de la propulsion pour les missions spatiales serait divisé par 10, affirme Robert Hoyt, président de la société Tether Unlimited Inc, détenteur du contrat de la NASA.

Le département Matériaux de l'Air Force Research Laboratory met au point actuellement une nouvelle structure de câble qui résisterait à plusieurs années d'exposition à l'environnement spatial. Des expériences en microgravité vont se dérouler à bord du KC-135 de la NASA. On pourrait voir le premier prototype en orbite d'ici 7 à 10 ans. L'université de Stanford travaille avec TUI à la mise au point d'un premier démonstrateur technologique qui pourrait voler des 2005, destiné à tester la viabilité de 3 petits satellites reliés par des câbles.

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