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Bienvenue dans l'ère de l'après X Prize

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A peine décrocher l'Ansari X Prize, l'industrie aérospatiale américaine se tourne vers de nouveaux défis.

SpaceShipOne

Lundi 04 octobre, jour anniversaire du lancement de Spoutnik, SpaceShipOne a effectué son second vol suborbital habité en quinze jours, condition pour remporter le prix de 10 millions de dollars. L'avion fusée, fruit de la collaboration entre le concepteur Burt Rutan et le milliardaire Paul Allen, a atteint près de 112 kilomètres d'altitude au-dessus du désert californien.

Or quelques heures à peine après son atterrissage, l'homme d'affaire de Las Vegas (Nevada) Robert Bigelow a déclaré son intention de participer à un nouveau fonds de 50 millions de dollars qui viendra récompenser la première équipe privée à développer un engin capable d'envoyer 5 à 7 personnes (et non plus 3 comme le X Prize) dans l'espace.

Par ailleurs, la semaine dernière, l'Anglais Richard Branson avait annoncé la signature d'un accord avec Rutan et Allen pour la construction de versions commerciales de SpaceShipOne d'ici 2007.

Le tourisme spatial n'a sans doute jamais été aussi près de devenir une réalité.

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