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Beagle 2 : enseignements tirés et marche à suivre

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Mise sur pied en février dans le cadre d'une initiative commune de l'ESA et du British National Space Centre (BNSC), la Commission d'enquête sur Beagle 2 vient d'achever son travail d'investigation. L'ESA et le BNSC tiendront lundi 24 mai, à Londres, une conférence de presse commune au cours de laquelle les enseignements découlant des recommandations formulées par la Commission d'enquête seront présentés et développés en même temps que le plan d'action adopté pour mettre en œuvre lesdites recommandations.

L'atterrisseur britannique Beagle 2 (crédit : ESA)

Lancé le 2 juin 2003 avec l'atterrisseur Beagle 2 à son bord, le satellite Mars Express est arrivé à proximité de Mars en décembre 2003. La séparation entre Beagle 2 et Mars Express s'est déroulée parfaitement le 19 décembre 2003, après quoi le satellite a poursuivi sa mission avec succès, avec son insertion sur une orbite martienne le 25 décembre. Le même jour, Beagle 2 devait atterrir sur Mars.

Beagle 2 se détachant de Mars Express (Vue d'artiste - ESA)

Les premiers contacts radio avec Beagle 2 étaient attendus peu après l'heure à laquelle l'atterrissage était prévu, mais aucun signal n'a été reçu. Au cours des jours et des semaines qui ont suivi, de nombreuses tentatives de contact radio ont été faites, mais en vain. Début février 2004, il est devenu évident que toute possibilité d'entrer en communication avec Beagle 2 avait disparu et il a été décidé que l'ESA et le Royaume-Uni conduiraient une enquête conjointe afin de chercher à comprendre les circonstances et les raisons pouvant expliquer l'échec de la mission Beagle 2.

Constituée de responsables de haut niveau et de spécialistes européens ainsi que de membres de la NASA et d'experts russes, la Commission d'enquête s'est réunie à plusieurs reprises au Royaume-Uni ainsi que dans les locaux de l'ESA. Après s'être entretenue avec les acteurs clés de la mission, en l'occurrence des Directeurs, des responsables, des scientifiques et des ingénieurs ayant participé au développement de Beagle 2, elle a livré ses conclusions, ses évaluations et ses recommandations.

Le rapport a été soumis au ministre de la Science et de l'Innovation du Royaume-Uni ainsi qu'au Directeur général de l'ESA, lesquels l'ont accepté. Aucune insuffisance ni aucun dysfonctionnement technique unique n'ont été identifiés comme étant de manière certaine à l'origine de la perte de Beagle 2, mais plusieurs causes crédibles ont été mises en avant. Point plus important encore, la Commission a clairement précisé que des raisons d'ordre programmatique et organisationnel ont entraîné un risque élevé d'échec pour Beagle 2.

La revue conduite par la Commission d'enquête a débouché sur la rédaction de 19 recommandations qui s'adressent aux autorités britanniques et à l'ESA. Ces recommandations constituent la base des enseignements pour l'avenir. Les deux parties les ont acceptées en totalité. L'ESA va prendre un certain nombre de mesures en vue de les appliquer.

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