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Un an de retard supplémentaire pour la prochaine navette spatiale ?

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Les ingénieurs en charge de la navette spatiale ont découvert un nouveau problème qui pourrait repousser le prochain vol vers la fin 2005. Des fissures microscopiques ont été détectées dans la denture des vérins qui actionnent les aérofreins présents sur la gouverne de direction de la queue de l'orbiter.

Le lancement d'une navette spatiale. Archives. crédit : NASA

D'après Michael Kostelnik, administrateur adjoint de la NASA en charge de la Station Spatiale Internationale et du Shuttle, "ce défaut pourrait requérir un travail de remise à neuf de longue haleine". La découverte des fissures date des inspections de Discovery de l'été dernier. De la corrosion avait été trouvée sur les vérins activant les aérofreins. Les 4 pièces en question avaient alors été remplacées par des pièces neuves.
Mais des inspections supplémentaires avaient révélé qu'un des engrenages planétaires situé sur les vérins corrodés avait été placé à l'envers ! Même si cet engrenage a volé dans l'espace 28 fois sans incident, il aurait pu engendrer une catastrophe car, si un des engrenages est défectueux, les aérofreins ne s'ouvrent pas.

La NASA a ensuite réexaminé les nouveaux engrenages et détecté que l'un d'eux avait encore été posé à l'envers. Ceci avait été la raison principale de l'impossibilité de lancer à l'automne 2004. Les aérofreins de Discovery sont en bon état mais il faut remplacer ceux d'Atlantis afin qu'elle puisse servir de mission de secours. Le plan original était d'utiliser les vérins d'Endeavour pour Atlantis. Cependant, les ingénieurs ont aussi observé des fissures sur Endeavour et cela pourrait repousser le prochain vol STS-114 de Discovery de 9 mois supplémentaires, d'après Kostelnik, soit à début 2006. De nouveaux problèmes ont aussi été détectés sur le réservoir central par les ingénieurs du Marshall Space Center qui veulent réduire la taille des débris de mousse isolante mais cela devrait être réglé à temps pour un lancement en mars 2005.

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