Représentation d’artiste de l’atterrissage et d’un vol de Dragonfly sur Titan. © Johns Hopkins, APL

Sciences

Dragonfly : la Nasa va partir en mission vers Titan sur les traces des origines de la vie

ActualitéClassé sous :titan , Nasa , Exploration robotique

Les véhicules aériens d'exploration robotique ont la cote auprès de la Nasa. Après l'hélicoptère de Mars 2020, qui sera lancé l'année prochaine à destination de Mars, la Nasa a donné son feu vert au drone Dragonfly pour l'exploration de Titan. Ce drone sera lancé en 2026 et devrait rejoindre le plus gros satellite de Saturne en 2034. L'exobiologie de Titan est au centre de la mission de Dragonfly qui devrait renforcer de façon significative nos connaissances sur l'histoire de l'origine et l'évolution de la vie sur Titan et sur Terre. 

Pour la quatrième mission de son programme d'exploration New Frontiers, la Nasa avait le choix entre deux missions ambitieuses. Une mission de retour d'échantillons de la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko -- celle-là même qui a été survolée par la sonde européenne Rosetta et visitée par l'atterrisseur Philae entre 2014 à 2016 -- ou l'envoi d'un drone sur Titan, principal satellite de Saturne, sur lequel avait atterri la sonde Huygens de l'Agence spatiale européenne en janvier 2005.

La Nasa a finalement sélectionné le drone Dragonfly d'Elizabeth Turtle du Laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins (APL). L'annonce a été faite hier soir, jeudi 27 juin. Cette mission a comme principaux objectifs de chercher des processus chimiques prébiotiques communs à Titan et à la Terre et des indices d’une vie éteinte, voire en activité. Comme Titan est analogue à la Terre primitive mais en beaucoup plus froid, Dragonfly pourrait fournir des indices sur la façon dont la vie a pu se développer sur notre Planète.

Ce drone, de plus de deux mètres d'envergure muni de huit hélices, embarquera quatre instruments. Il sera alimenté en énergie par un générateur thermoélectrique à radio-isotope (RTG), comme l'est actuellement le rover Curiosity sur Mars. Il sera capable de visiter et d'explorer ainsi des dizaines de sites distants chacun de plusieurs dizaines de kilomètres. Au total, Dragonfly volera plus de 175 kilomètres, soit près du double de la distance parcourue à ce jour par l'ensemble des rovers martiens.

L'atmosphère de Titan étant 4 fois plus dense que celle de la Terre et sa gravité y étant 7 fois plus faible, ce mode d'exploration aérien inédit est idéal. Son lancement est prévu en 2026 et une arrivée sur Titan en 2034 pour une mission de 2,7 années. Huit années seront nécessaires à la sonde pour parcourir les 1 milliard 400 millions de kilomètres qui nous séparent de Titan.

Comprendre l'origine et l'évolution de la vie sur Titan et la Terre

Parmi les sites qui seront explorés par Dragonfly, la Nasa a annoncé qu'il se posera dans les dunes équatoriales de Shangri-La, qui ressemblent aux dunes linéaires de Namibie en Afrique australe. Il se rendra aussi dans le cratère d'impact de Selk, où l'on trouve des traces de l'eau à l'état liquide, des substances organiques -- les molécules complexes qui contiennent du carbone, combinées avec de l'hydrogène, de l'oxygène et de l'azote -- et de l'énergie, qui constituent la recette de la vie.

La vue de Titan envoyée par la sonde européenne Huygens le jour de son atterrissage, le 14 janvier 2005. © ESA/Nasa/JPL/University of Arizona

« Avec la mission Dragonfly, la Nasa réalisera à nouveau ce que personne d'autre ne peut faireVisiter ce monde océanique mystérieux pourrait révolutionner ce que nous savons de la vie dans l'univers, a déclaré l'administrateur de la Nasa, Jim Bridenstine. Cette mission de pointe aurait été impensable il y a encore seulement quelques années. Mais nous sommes maintenant prêts pour le vol extraordinaire de Dragonfly. »

Thomas Zurbuchen, administrateur adjoint de la Nasa pour la science, a quant à lui, déclaré que « Titan ne ressemble à aucun autre endroit du Système solaire, et Dragonfly ne ressemble à aucune autre mission. Dragonfly visitera un monde rempli d'une grande variété de composés organiques qui sont les blocs de construction de la vie et qui pourrait nous renseigner sur l'origine de la vie elle-même », a-t-il conclu lors de l'annonce de la sélection de la mission.

  • La Nasa va envoyer un drone sur Titan.
  • Ce sera la première mission d'exploration aérienne d'une planète autre que la Terre.
  • Parmi ses objectifs, ce drone, baptisé Dragonfly, collectera des informations qui permettront de voir jusqu'à quel stade la chimie sur Titan s'est développée et si elle a pu mener à la vie. 
Abonnez-vous à la lettre d'information La quotidienne : nos dernières actualités du jour.

!

Merci pour votre inscription.
Heureux de vous compter parmi nos lecteurs !

Cela vous intéressera aussi