Explosion du prototype SN1 du Starship de SpaceX lors d'un test de pression (29 février 2020) sur le site de Boca Chica. © South Padre Island (http://spadre.com)

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SpaceX : nouvelle explosion d'un prototype du futur lanceur Starship

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Sur la base de lancement de SpaceX, à Boca Chica (Texas), le prototype SN1 du Starship de SpaceX, qui devait réaliser des vols suborbitaux, a été détruit lors d'un test de pression au sol. L'explosion de l'engin a été suivie en direct depuis le site internet de la commune de South Padre Island qui, profitant d'une vue sur la base de SpaceX, y a installé des caméras filmant en permanence les activités de la base de Boca Chica.

Le développement du Starship, le futur système de lancement à tout faire de SpaceX, ne se déroule pas aussi bien que prévu. Il est plutôt chaotique. En juillet 2019, le Starhopper, un prototype de prototype suborbital, a pris feu pendant un test moteur. Un incident sans gravité pour le programme puisque cet engin réussira les deux vols de test à très faible altitude pour lesquels il était conçu. Lors de son deuxième et dernier vol, le Starhopper est monté jusqu'à environ 150 mètres à l'aide de son moteur Raptor. Après avoir décollé, Starhopper s'est déplacé latéralement pour rejoindre son site d'atterrissage, situé non loin de son point de départ.

En novembre 2019, sur la base de lancement de Boca Chica dans le Texas, le prototype MK1 a fortement été endommagé, lors d'une explosion au sol, le rendant inutilisable pour des essais en vol. Lors d'un test de remplissage et mise sous pression, une explosion est survenue soufflant la partie haute de l'engin qui devait réaliser des vols à une vingtaine de kilomètres d'altitude.

Une défaillance pendant la pressurisation ?

Ce week-end à Boca Chica, SpaceX a de nouveau perdu un prototype. Toujours lors d'un test de pression, le prototype SN1 a également explosé, détruisant l'engin qui devait réaliser des vols d’essai à une vingtaine de kilomètres d'altitude. Comme le montrent images et vidéo -- fournies par des caméras installées sur la commune de South Padre Island située à environ 8,5 km du site et qui a vue sur la base de SpaceX --, un des réservoirs du prototype aurait éclaté provoquant l'implosion de la structure et la chute au sol de l'engin dans un amas de tôle entremêlée. Les premières informations circulant sur le net suggéreraient que le réservoir aurait subi une défaillance structurelle pendant la pressurisation.

Dimanche, ni SpaceX ni Elon Musk n'avaient officiellement commenté l'accident. Cela dit, si la perte d'un prototype avant son utilisation est toujours dommageable pour le programme (sinon, à quoi bon en réaliser un ?!), elle ne devrait pas occasionner de retard très important dans le calendrier du développement du Starship. Un calendrier jugé très optimiste par de nombreux experts, puisque SpaceX prévoit un premier vol du Starship à destination de la Lune dès 2022 et une mission habitée sur la Lune en 2024 !

Sur le site de Boca Chica au Texas, au premier plan le Starhopper et en arrière le plan le prototype SN1 du Starship, aujourd'hui détruit. © South Padre Island (http://spadre.com)
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