Illustration de IceSat-2, le nouveau satellite de la Nasa pour surveiller la fonte des glaces dans la cryosphère. © Nasa

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La Nasa envoie un laser dans l’espace pour étudier la fonte des glaces

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La Nasa vient de lancer son laser le plus avancé jamais placé en orbite, l'IceSat-2, une mission d'un milliard de dollars destinée à révéler l'ampleur de la fonte des glaces sur une Terre en proie à un réchauffement climatique global.

Le satellite d'une demi-tonne IceSat-2 a été propulsé ce samedi 15 septembre par une fusée Delta II depuis la base Vandenberg de l'US Air Force en Californie, à 13 h 02 TU. « Trois, deux, un, décollage ! a annoncé un responsable de la Nasa sur la chaîne télévisée de l'agence spatiale américaine. Lancement d'IceSat-2 pour explorer les couches de glace polaires de notre planète en changement permanent. »

Cette mission est « extraordinairement importante pour la science », avait plus tôt expliqué Richard Slonaker, responsable du programme IceSat-2 à la Nasa, à des journalistes. Car depuis près de dix ans l'agence ne disposait plus d'un instrument en orbite pour mesurer l'épaisseur des superficies recouvertes de glace à travers la planète. Avec l'IceSat-2, les mesures seront « extrêmement précises », de l'épaisseur d'un crayon, a assuré un membre de l'équipe, Kelly Brunt.

En vidéo, revivez le lancement d’IceSat-2 du 15 septembre 2018. © Nasa Kennedy Space center

La mission précédente, IceSat, a été lancée en 2003 et s'est achevée en 2009. Grâce à elle, les scientifiques ont appris que la banquise s'affinait et que les surfaces recouvertes de glace disparaissaient des régions côtières du Groenland et de l'Antarctique. Depuis, des relevés ont été effectués grâce à un avion dans le cadre d'une mission baptisée Operation IceBridge, qui a survolé l'Arctique et l'Antarctique. Des « mesures de hauteur et des données sur l'évolution de la glace » ont été récoltées, a expliqué la Nasa. Mais une mise à jour est nécessaire de toute urgence.

L'utilisation croissante des sources d'énergie fossile par l'humanité depuis plus de deux siècles entraîne une hausse constante des émissions de gaz à effet de serre, lesquels sont considérés comme les principaux responsables du changement climatique en cours. La température mondiale moyenne augmente année après année : ainsi, les quatre années les plus chaudes des temps modernes ont été enregistrées entre 2014 et 2017. La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier. Le tout nouveau IceSat-2 devrait aider les scientifiques à comprendre l'ampleur de la contribution de la fonte des glaces à la montée des océans.

10.000 tirs laser par seconde

« Nous allons être capables de regarder spécifiquement la façon dont la glace évolue sur une seule année », a relevé Tom Wagner, un chercheur du programme cryosphère (glace terrestre) de la Nasa. Combiner ces relevés précis avec ceux rassemblés au fil des ans devrait donner un coup de fouet à la compréhension du réchauffement climatique et améliorer les prévisions sur la hausse du niveau des mers, a-t-il ajouté.

L'IceSat-2 est équipé de deux lasers - dont un de rechange - beaucoup plus perfectionnés que le modèle à bord de la mission précédente. Malgré sa puissance, le rayon ne sera pas chaud au point de faire fondre la glace depuis le poste d'observation orbital déployé à quelque 500 kilomètres au-dessus de la Terre, a indiqué la Nasa. Il tirera 10.000 fois par seconde, contre 40 fois pour son prédécesseur, ce qui fournira des données beaucoup plus détaillées. Des mesures seront prises tous les 70 centimètres sur la trajectoire du satellite.

Infographie : un laser dans l’espace pour surveiller l’évolution des glaces. © Simon Malfatto, AFP

« La mission va récolter suffisamment de données pour quantifier les changements annuels d'épaisseur de la couche de glace au Groenland et dans l'Antarctique, même si ce n'est que de quatre millimètres à peine », a indiqué l'agence spatiale américaine. Outre l'épaisseur et la superficie de la couche de glace, le laser va aussi mesurer la pente sur laquelle elle est posée. « L'une des choses que nous essayons de faire est de décrypter les changements qui s'opèrent à l'intérieur de la glace, et cela va énormément améliorer notre compréhension en la matière, en particulier dans les régions où nous ne savons pas bien encore comment ils évoluent », a expliqué Tom Wagner, citant les grandes profondeurs de l'Antarctique comme l'une de ces zones mystérieuses.

La mission est censée durer trois ans mais le satellite dispose d'assez de carburant pour perdurer pendant une décennie, si ses responsables décidaient de prolonger sa durée de vie.

  • Après IceSat, lancé en 2003 et actif jusqu'en 2009, IceSat-2 vient d'être mis en orbite, à 500 kilomètres au-dessus du sol.
  • Équipé de lasers (10.000 tirs par seconde), le satellite a pour mission de surveiller l'évolution de la cryosphère.
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