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Philae se posera le 12 novembre sur le site Agilkia

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Parmi les quelque 8.000 propositions du public, un jury de la mission Rosetta a choisi le nom d'Agilkia pour le site d'atterrissage de Philae, le 12 novembre prochain.

Image composite prise par la caméra de navigation de Rosetta, le 30 octobre 2014 à une distance de 26,8 km du centre du noyau de cette comète de 4 km de long. © Esa, Rosetta, NAVCAM

Le site désigné « J », choisi après délibération des chercheurs de la mission Rosetta, sur la surface de la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko où devrait se poser Philae le 12 novembre prochain, a désormais un nom : Agilkia.

Rappelons qu'entre le 16 et le 22 octobre, le grand public était invité à faire des suggestions pour nommer cette région située près du sommet du plus petit des deux lobes de cette comète de 4 km de long qui devrait accueillir l'atterrisseur.

L'agence spatiale européenne (Esa) reçut pas moins de 8.000 propositions issues de 150 pays différents. Aussi, a expliqué Felix Huber du Centre aérospatial allemand DLR et président du Comité de pilotage, « la décision a été difficile à prendre ».

Le site primaire d’atterrissage de Philae, anciennement désigné « J » et désormais nommé Agilkia. © ESA, Rosetta, MPS, UPD, LAM, IAA, SSO, INTA, UPM, DASP, IDA

Un nom qui s’imposait

Le nom d'Algikia fut l'un des plus populaires parmi le public, il fut en effet soumis plus de 150 fois. Cependant, c'est au Français Alexandre Brouste que revient le premier prix, le privilège de suivre l'événement exceptionnel de l'atterrissage de Philae en direct depuis le Centre de contrôle des opérations spatiales de l'Esa à Darmstadt (Allemagne), le jury ayant apprécié son argumentation.

Pour Fred Jansen, « il n'y a pas de nom plus approprié ». Le responsable à l'Esa de la mission Rosetta rappelle que « le déplacement des temples de l'île de Philae à celle d'Aguilkia fut un défi technique ambitieux des années 1960 et 1970, visant à préserver un patrimoine archéologique ancien ». Un ensemble d'anciens bâtiments égyptiens, parmi lesquels le célèbre temple d'Isis, fut déplacé sur l'île d'Aguilkia, située sur le Nil au sud de l'Égypte, lorsque celle de Philae fut engloutie par les eaux lors de la construction des barrages d'Assouan.

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Mission phare de l’Agence spatiale européenne, Rosetta doit pour la première fois installer une sonde en orbite autour d’une comète et y poser un atterrisseur. Décidée en 1993, elle a été lancée le 3 mars 2004 et a atteint 67P/Churyumov-Gerasimenko en août 2014, et y a déposé l'atterrisseur Philae le 12 novembre 2014.

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