Des chercheurs estiment aujourd’hui que les ingrédients à l’origine de la vie sur Terre, l’eau, le carbone et l’azote sont arrivés durant une phase tardive de formation de notre Planète. © ysbrandcosijn, Adobe Stock

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Les ingrédients à l’origine de la vie sont arrivés plus tard que prévu sur Terre

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La question de l'origine de la vie sur Terre n'est pas encore élucidée. C'est pour en apprendre un peu plus que des chercheurs ont étudié, au Groenland, les plus anciennes roches du manteau terrestre. Elles semblent révéler que les ingrédients à l'origine de la vie sont arrivés sur notre planète plus tard que prévu.

L'eau, le carbone et l'azote. Ils ont ceci de commun que ce sont des éléments indispensables au développement de la vie telle que nous la connaissons sur une planète. Et jusqu'alors, les chercheurs pensaient qu'ils étaient apparus sur Terre au tout début de sa formation. Mais des scientifiques de l'université de Cologne (Allemagne) et de l'université de Nouvelle-Galles du Sud (Australie) montrent aujourd'hui que la majeure partie de l'eau est arrivée sur notre planète alors que son processus de formation touchait à sa fin.

Rappelons que les éléments volatils tels que l'eau sont réputés provenir des astéroïdes. Ceux qui voyageaient il y a quelque quatre milliards d'années dans le Système solaire et qui ont constitué notre Terre. Tout l'enjeu restait de savoir à quelle période de l'histoire de notre planète cela s'était produit.

« Nous avons comparé la composition des plus anciennes roches du manteau terrestre-- elles datent de l'Archéen, soit d'il y a environ 3,8 milliards d'années -- que l'on trouve au Groenland à celle des astéroïdes à partir desquels ils se sont formés et à celle du manteau terrestre que nous connaissons aujourd'hui », explique Mario Fisher-Gödde, chercheur, dans un communiqué de l’université de Cologne.

Dans le sud-ouest du Groenland, les roches les plus anciennes du manteau de notre Terre sont directement accessibles dans des affleurements de surface comme on en voit sur la photo du haut. Sur la photo du bas, une coupe de cette roche composée principalement d’olivine minérale. © Université de Nouvelle-Galles du Sud ; Julia van de Löcht, Université de Cologne

Eau, carbone et azote ne sont arrivés que tardivement

Pour élucider ce qui s'est passé dans le temps, les chercheurs ont déterminé les abondances isotopiques d'un métal très rare déjà présent dans le manteau de l'Archéen : le ruthénium« Ce type de métal a tendance à se combiner avec le fer. Par conséquent, lorsque la Terre s'est formée, le ruthénium s'est retrouvé prisonnier du noyau métallique de la planète, précise Mario Fisher-Gödde. Ainsi, si on retrouve du ruthénium dans le manteau terrestre, on peut supposer qu'il est arrivé là après la formation du noyau », poursuit Carsten Münker, professeur, dans le même communiqué.

Et le ruthénium trouvé dans les roches du Groenland semble provenir du Système solaire interne. Probablement des mêmes objets qui ont formé Mercure et Vénus, rapportent les géologues allemands.

De nouvelles expéditions prévues pour étudier plus d’échantillons

Les dernières analyses des chercheurs suggèrent donc que l'eau comme d'autres éléments volatils tels que le carbone ou l'azote sont finalement bien arrivés sur Terre très tard dans l'histoire de sa formation. À l'heure de ce que les spécialistes appellent la phase d'accrétion tardive. Un peu surpris par ces résultats, les chercheurs prévoient déjà de nouvelles expéditions, en Inde et au Groenland, pour étudier un peu plus d'échantillons.

  • L’eau, le carbone et l’azote sont essentiels à la vie telle que nous la connaissons.
  • Des analyses des roches les plus anciennes du manteau terrestre montrant que ces éléments sont arrivés sur notre planète alors qu’elle était déjà presque entièrement formée.
  • Un résultat à l’opposé de ce que pensaient les chercheurs.
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Quels phénomènes sont à l’origine de la vie ?  Dès 1871, Charles Darwin avait imaginé que la vie terrestre aurait pu naître « dans une petite mare », à partir de composés chimiques divers qui se seraient combinés pour former des molécules complexes. Un autre courant de pensée — la panspermie — a fait venir la vie de l'espace. Aujourd'hui, la question n'est pas résolue mais les scientifiques penchent du côté de Darwin avec une chimie prébiotique.