Cette semaine, la Nasa a publié quelques photos spéciales Halloween. Parmi elles, cette image du Soleil qui donne la chair de poule. © Nasa, GSFC, SDO

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Nasa : festival d'horreurs et de citrouilles pour Halloween

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Aux États-Unis, Halloween est une tradition. Une institution. L'occasion pour les petits -- et les grands -- de se déguiser et de défiler dans les rues en quête de gourmandises. Mais surtout, de jouer à se faire peur. Un petit jeu auquel la Nasa a décidé de prendre part à sa manière.

Alors que vampires, fantômes et autres sorcières devraient envahir les rues, ce soir, la Nasa (États-Unis) a publié quelques images qui devraient vous mettre dans l'ambiance d’Halloween.

Des exoplanètes inhospitalières à l’affiche

D'abord, deux nouvelles affiches dans le style de celles des films d'horreur vintage et qui mettent en avant des exoplanètes quelque peu inhospitalières. « Les gens sont souvent plus intéressés par les planètes semblables à la Terre, mais il existe une grande variété d’exoplanètes différentes et tout aussi dignes d'intérêt », commente Thalia Rivera, du Jet Propulsion Laboratory (JPL). Ainsi ces affiches ont-elles été conçues par des scientifiques du JPL et des artistes comme une porte d'entrée attrayante vers la science.

Deux des affiches de la série Galaxy of Horrors. © Nasa/JPL-Caltech

L'objectif, en effet, reste avant tout pédagogique. La première nouvelle affiche présente donc une planète entourée d'une atmosphère saturée en silicates -- l'élément clé du sable et du verre -- et dans laquelle soufflent des vents à plus de 6.700 km/h. Un véritable enfer de tempête de verre situé à seulement 63 années-lumière de notre Terre ! La deuxième affiche nous fait découvrir trois planètes orbitant autour d'un pulsar -- une sorte d'étoile morte -- situé à quelque 2.000 années-lumière de nous. Des planètes bombardées de fait par des particules de haute énergie.

Du Soleil aux galaxies

Pour donner au Soleil cet aspect de tête de citrouille, deux séries de longueurs d’onde, colorisées en or et en jaune, ont été associées ici. © Nasa, GSFC, SDO

Sur les réseaux sociaux, la Nasa a aussi partagé quelques photos qui laissent penser que l'univers tout entier s'est mis à l'heure d'Halloween. D'abord, une image du Soleil capturée en 2014 par le Solar Dynamics Observatory (SDO) sur laquelle les régions actives de notre étoile sont illuminées comme des marqueurs d'un ensemble intense et complexe de champs magnétiques planant dans son atmosphère.

Ce visage menaçant est formé par deux galaxies — AM 2026-424 — qui sont entrées en collision à des centaines de millions d’années-lumière de nous. © NASA, ESA, J. Dalcanton, B.F. Williams, and M. Durbin (University of Washington)

Puis l'image d'une titanesque collision entre deux galaxies, immortalisée par le télescope spatial Hubble en juin dernier. Une collision qui semble donner naissance à une goule galactique dont les yeux sont constitués des cœurs brillants de chaque galaxie -- des cœurs projetés l'un vers l'autre --, le contour du visage d'un anneau de jeunes étoiles bleues et le nez et la bouche, d'autres étoiles en formation.

La goule née d'une assez rare collision frontale devrait rester observable pendant environ 100 millions d'années. Mais inutile de craindre qu'elle vienne nous dévorer. Elles se situent en effet tout de même à plus de 700 millions d'années-lumière de notre Terre.

Une nébuleuse aux allures de citrouille d’Halloween

Cette image du télescope spatial Spitzer montre une gigantesque citrouille cosmique. © Nasa, JPL-Caltech

Enfin, un nuage de gaz et de poussière qui, avec un peu d'imagination, ressemble à s'y méprendre à une gigantesque citrouille cosmique (vous l'avez ?). À l'origine de cette structure, il y a probablement une étoile massive, de type O, environ 15 à 20 fois plus lourde que notre Soleil. Car les chercheurs pensent que le puissant flux de radiations et de particules qu'elle émet est responsable de la création de sortes d'entailles dans ce nuage. La lumière qu'elle émet -- notamment dans l'infrarouge détecté par le télescope spatial Spitzer --, quant à elle, vient souligner l'impression donnée d'une citrouille évidée dans laquelle brille une bougie. Même les astronomes surnomment cette mystérieuse nébuleuse, la nébuleuse Jack-o'-lantern.

  • Depuis quelques jours, la Nasa publie des images et vidéos sur un thème de saison : Halloween.
  • Des affiches présentant des exoplanètes terrifiantes.
  • Ou encore quelques photos volées d’objets célestes parés pour l’occasion.
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