Les chercheurs envisagent de s’appuyer sur l’expérience acquise dans la lutte contre le coronavirus pour négocier au mieux la venue sur Terre d’échantillons de roches martiennes. © SciePro, Adobe Stock

Sciences

Mars 2020 : faut-il avoir peur d'une contamination par un virus martien ?

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Le monde a été pris au dépourvu par l'épidémie de coronavirus. Tout comme il pourrait être pris au dépourvu par la libération d'agents pathogènes provenant d'une autre planète. De Mars, plus précisément, puisque la Nasa envisage de plus en plus sérieusement de ramener des échantillons de roches de la planète rouge.

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Dans l'actualité depuis plusieurs semaines, la crise sanitaire mondiale provoquée par l'émergence d'un nouveau coronavirus responsable de l'épidémie de Covid-19 fait la Une de la presse. Et depuis quelques jours, avec l'annonce du renforcement de l'équipe rattachée à la mission Mars 2020, la perspective de ramener sur Terre des échantillons de roches issues d'une autre planète. Deux informations sans liens apparents.

Pourtant, les amateurs de science-fiction y auront peut-être pensé, introduire dans notre biosphère de potentiels organismes extraterrestres pourrait ne pas être sans conséquence. Le risque que des agents pathogènes contre lesquels nous n'avons pas développé de défenses soient propagés sur Terre est très faible. Certes. Mais les conséquences pourraient s'avérer graves.

Les experts pensent qu'une forme de vie martienne aurait plus de probabilité d'affecter l'environnement terrestre que la santé humaine. Mais si la vie sur Mars devait être en lien avec la vie sur Terre, des pathogènes martiens pourraient effectivement affecter les êtres humains. Comme les maladies qui se transmettent d'une espèce à l'autre.

La mission Mars 2020 doit recueillir des échantillons de sol martien qui devraient être ensuite ramenés sur Terre. © JPL-Caltech, Nasa

Des précautions à prendre

De ce point de vue, nous pourrions avoir beaucoup à apprendre de la façon dont est actuellement traitée la crise de l'épidémie de Covid-19. Les tests de diagnostic ne sont, par exemple, pas parfaitement efficaces. Et il faut plusieurs jours pour que les symptômes se développent. Par ailleurs, une telle épidémie pourrait être naturellement enrayée par le changement de saison. Mais cela pourrait ne pas être vrai dans le cas d'un pathogène extraterrestre.

Se montrer extrêmement précautionneux avec les échantillons

Il faudra donc avant tout se montrer extrêmement précautionneux avec les échantillons qui seront ramenés de Mars. Ils devront être strictement confinés et rapidement testés afin d'y détecter des traces de vie et éventuellement de risques biologiques. Ces précautions nécessiteront des installations dédiées et coûteront cher.

Mais elles protègeront aussi, à l'inverse, les échantillons martiens d'une contamination terrestre. Car les chercheurs imaginent à l'heure actuelle plus probable que des organismes terrestres puissent être, à l'avenir, transportés vers Mars. Causant des problèmes aux futurs colons de la Planète rouge.

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