Calamar Bobtail luminescent en Indonésie. © Adobe Stock
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La Nasa envoie des bébés calamars luminescents et des tardigrades dans l’espace

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[EN VIDÉO] Les tardigrades, super-héros du monde microscopique  Avec leurs corps grassouillets et leurs petites pattes griffues, les tardigrades sont parmi les créatures les plus mignonnes du monde microscopique. Mais ne vous fiez pas aux apparences : leurs dodus bourrelets cachent l'étoffe de véritable super-héros. 

Ce jeudi 3 juin, la Nasa enverra des bébés calamars et des tardigrades à bord de l'ISS pour des expériences scientifiques qui amélioreront les conditions de vie dans l'espace. La mission de réapprovisionnement de SpaceX décollera du Centre spatial Kennedy en Floride.

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SpaceX prévoit sa 22e mission de réapprovisionnement ce jeudi le 3 Juin à 13 h 29 EST (19 h 29 heure de Paris). Elle partira du Centre spatial Kennedy et apportera des fournitures : quelque 5.000 tardigrades et 128 calamars Bobtail dans le cadre d'expériences de recherche. 

Leur but sera d'observer leur tolérance à l'environnement spatial et comment le manque de gravité affecte les relations symbiotiques entre les microbes et leur hôte.

Étudier la résistance des tardigrades dans l’espace

Les tardigrades, ou oursons d'eau, sont des êtres microscopiques hyper-résistants que l'on rencontre un peu partout. Rien ne les effraie : ils survivent à des rayonnements des milliers de fois plus importants que nous, à des pressions équivalentes à six fois celles des profondeurs de l’océan. La température ne leur pose pas de problème non plus, que ce soit à -200 ºC ou à +150 ºC, ils s'en sortent.

Ils ont même survécu à des périodes prolongées dans l'espace sans protection alors que, si par malheur, il nous arrivait la même chose, tout l'air de nos poumons sortirait, les tympans et les capillaires se briseraient, le sang bouillirait et l'ADN serait détruit. Ses capacités incroyables font de l'animal un sujet d'étude populaire.

Le but des expériences de la Nasa sera d'examiner les processus d'adaptation des tardigrades à la vie en orbite, et ainsi mieux comprendre les contraintes auxquelles les humains font face pour mieux les contrer. Étudier leur biologie moléculaire sur du court et long-terme (sur plusieurs générations) permettra de comprendre les mécanismes génétiques qui sont derrière cette adaptation au stress. Par exemple, si les chercheurs trouvent que les tardigrades produisent beaucoup d'antioxydants, cela voudra dire qu'il faut en intégrer davantage dans le régime alimentaire des astronautes pour leur santé.

Un tardigrade, l'animal le plus résistant sur Terre. © Adobe Stock

Étudier les effets de la microgravité sur la relation symbiotique entre les microbes bénéfiques et les calamars

Certaines bactéries sont nécessaires pour un système digestif et immunitaire en bonne santé, notamment le microbiote intestinal. L'étude Umami (Understanding Microgravity on Animal Microbe Interactions) vise à mieux comprendre les effets d'un voyage dans l'espace sur les interactions chimiques et moléculaires entre les microbes et leurs hôtes, et utilisera à ce but des calamars Bobtail, ou Euprymna scolopes.

Calamars Bobtail immatures utilisés pour l'étude des relations symbiotiques avec la bactérie Vibrio fischeri. © Jamie S. Foster, University of Florida, Nasa

Ces derniers sont les modèles parfaits car ils possèdent un organe lumineux spécial à l'intérieur du corps qui peut être colonisé par une espèce de bactéries luminescentes, Vibrio fischeri, grâce à laquelle ils brillent dans le noir. Le fait que ce soit une seule espèce de microbe dans un seul type de tissu simplifie le suivi de l'évolution de la symbiose. En plus, leur système immunitaire est similaire à celui des humains.

Comprendre comment le microbiome change dans l'espace permettra d'assurer la protection de la santé des astronautes, mais aussi de faire des découvertes dont on pourrait profiter sur Terre pour notre bien-être.

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