Le satellite Tess a découvert sa troisième exoplanète, HD 21749 b, et des volontaires ont aidé à identifier une planète de taille inhabituelle dans les données du télescope spatial Kepler, aujourd'hui à la retraite. © Nasa, MIT, Tess

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Tess découvre une mini-Neptune et Kepler une étrange planète située dans « l'écart de Fulton »

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Deux nouveaux mondes pour le prix d'un ! Le satellite Tess découvre sa troisième exoplanète, une mini-Neptune, tandis que son aîné Kepler revient d'outre-tombe pour nous offrir une perle rare, à mi-chemin entre les superterres et les planètes gazeuses, située dans la zone habitable.

Le télescope spatial de la Nasa Tess (Transiting exoplanet survey satellite), lancé en avril, a découvert sa troisième exoplanète confirmée, gravitant autour d'une étoile naine orange à 53 années-lumière de nous. Répondant au doux nom de HD 21749 b, cette planète trois fois plus grosse que la Terre et 23 fois plus massive se classe dans la catégorie des mini-Neptune.

« Nous pensons qu'elle est moins gazeuse que Neptune ou Uranus », déclare Diana Dragomir du MIT, première auteure de l'article décrivant HD 21749 b. Sa densité est plus élevée mais pas au point d'en faire une planète rocheuse. Il pourrait s'agir d'une planète-océan ou recouverte d'une épaisse atmosphère. Les scientifiques estiment que sa température de surface, plutôt basse compte-tenu de sa proximité à son étoile, avoisine les 150 °C.

HD 21749 b complète son orbite en 36 jours. Par comparaison, la superterre Pi Mensae c (ou HD 39091 c) et la planète tellurique LHS 3884 b, les deux précédentes découvertes de Tess, tournent autour de leur étoile en six jours et en onze heures, respectivement. Il semblerait qu'une autre petite planète, non confirmée, se cache dans le système de HD 21749. Elle aurait la taille de la Terre et tournerait autour de son étoile en un peu moins de huit jours.

Les trois premières exoplanètes découvertes par le télescope spatial Tess, dans l'ordre Pi Mensae c, LHS 3884 b et HD 21749, et leur position dans le ciel. © NasaSolarSystem, YouTube

Des volontaires trouvent un « chaînon manquant » dans les données de Kepler

Avec trois mondes confirmés et plus de 280 candidats repérés au cours de ses trois premiers mois d'observation, le satellite Tess reprend avec panache le flambeau de Kepler, à la retraite depuis fin octobre. Mais le célèbre chasseur d'exoplanètes n'a pas pour autant dit son dernier mot, puisque de nouvelles découvertes se cachent encore dans ses données.

La dernière en date, K2-288B b, est d'ailleurs exceptionnelle à plus d'un titre. Elle se trouve dans la zone habitable de son étoile et tourne autour d'elle en un peu plus de 31 jours. Ladite étoile est le plus petit membre d'un système binaire, situé à 226 années-lumière de nous.

Vue d'artiste de la planète K2-288B b, située à 226 années-lumière de nous. © Nasa's Goddard Space Flight Center, Francis Reddy

La planète a été découverte par le biais du projet de sciences participatives Exoplanet Explorers, qui permet au grand public d'examiner les données de Kepler en quête de transits d'exoplanètes. Les scientifiques avaient déjà pu observer deux transits de K2-288B b mais un troisième était nécessaire pour confirmer son statut de planète.

Ce sont finalement des volontaires qui l'ont repéré. Il s'était produit durant les premiers jours d'observation de Kepler, des données qui avaient été au départ écartées par les chercheurs pour éviter des erreurs de mesure, dues à la réorientation du télescope lorsqu'il change de cible.

K2-288B b est d'une taille plutôt rare.

La planète K2-288B b fait le double de la Terre, une taille plutôt rare. Elle pourrait être tellurique ou gazeuse – difficile de la ranger dans une catégorie puisqu'elle n'est ni assez grosse ni trop petite. En effet, parmi les petites planètes extrasolaires d'une taille comprise entre une et quatre fois celle de la Terre, celles mesurant entre 1,5 et 2 rayons terrestres manquent cruellement à l'appel – un phénomène mis en évidence en 2017 que l'on appelle « écart de Fulton » (Fulton gap en anglais).

  • Le satellite Tess a découvert sa troisième exoplanète : une mini-Neptune appelée HD 21749 b, d'une taille trois fois supérieure à la Terre, située à 53 années-lumière.
  • Grâce au projet de sciences participatives Exoplanet Explorers, une exoplanète hors du commun, appelée K2-288B b, a été identifiée dans les données du télescope spatial Kepler.
  • K2-288B b se trouve dans la zone habitable de son étoile à 226 années-lumière de nous, et mesure le double de la Terre. Elle fait partie de « l'écart de Fulton », une population restreinte d'exoplanètes d'une dimension comprise entre 1,5 à 2 fois le rayon terrestre.
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