Le Starship installé au sommet d’un propulseur Super Heavy, sur la base de lancement de Boca Chica (Texas). Presque prêt à être mis en orbite. © SpaceX
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Le premier vol du Starship de Space serait d'ici un ou deux mois, selon Elon Musk

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Le Starship, c'est l'engin imaginé par SpaceX et Elon Musk pour retourner sur la Lune et établir des colonies sur Mars. Pour conquérir l'espace. Mais avant tout, il devra réussir sa mise en orbite. Le premier essai est planifié pour cette année. Peut-être même pour avant le printemps.

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Le Starship développé par SpaceX, c'est l'engin entièrement réutilisable à bord duquel la Nasa envisage d'embarquer les astronautes qu'elle devrait bientôt envoyer sur la Lune. Elon Musk, lui, le voit déjà en route pour Mars. Y transportant du matériel et des astronautes qui pourraient bâtir les premières colonies humaines sur la Planète rouge.

En attendant, le patron de SpaceX vient de faire le point sur l'avancement du projet. Une étape capitale sera franchie cette année. Si tout se passe comme prévu. Alors que pour l'heure, le Starship n'a effectué que quelques sauts de puce à basse altitude, Elon Musk a annoncé qu'il sera bientôt prêt pour un vol orbital. Peut-être même d'ici seulement un mois ou deux.

Derniers réglages pour le Starship

Rappelons que l'engin se compose de deux éléments : un propulseur baptisé Super Heavy surmonté d'un vaisseau, le Starship. Le premier n'a pas encore décollé. Mais le second, après avoir essuyé plusieurs échecs retentissants, a finalement réussi à s'arracher du sol et à atterrir ensuite. C'était en mai dernier. SpaceX attend désormais l'autorisation de la Federal Aviation Administration pour planifier une mise en orbite.

Le lancement devrait se faire depuis la base de Boca Chica (Texas). Mais il pourrait aussi devoir être déplacé vers le mythique Cap Canaveral (Floride) si des difficultés administratives devaient se présenter. À terme, Elon Musk envisage de lancer son Starship depuis des plates-formes flottantes un peu partout dans le monde. Et jusqu'à trois fois par jour ! Le tout pour un coût « ridiculement bas » par rapport à celui des vols spatiaux actuels.

Pour en savoir plus

Elon Musk repousse le premier vol orbital du Starship à 2022

Après une série de tests suborbitaux soldés par des échecs, SpaceX avait finalement réussi à faire réatterrir son vaisseau, conçu pour être réutilisable. Début 2022, la société d'Elon Musk vise à réaliser le premier vol orbital de son vaisseau Starship.

Article de Gaspard Salomon paru le 18/11/2021

La version lunaire du Starship de SpaceX sera utilisé pour transporter sur la Lune les astronautes des missions Artemis de la Nasa. © SpaceX

C'est la société SpaceX qui avait été retenue par la Nasa pour la construction de l'alunisseur utilisé dans le cadre du programme Artemis, visant à amener des astronautes sur la surface lunaire à partir de 2025. Ce test marquera ainsi la première étape du programme.

Les différentes phases du programme Artemis. © Nasa

Bien que le dernier test ait été une réussite, le fondateur de SpaceX se montre réservé quant au succès de ce prochain vol : lors d'une réunion virtuelle organisée par l'Académie nationale des Sciences, Elon Musk avait déclaré qu'il y avait beaucoup de risques associés à ce lancement, le rendant plus susceptible de se solder par un échec. Cependant, il est confiant sur la capacité de son vaisseau Starship à atteindre avec succès l'orbite en 2022.

Ce vaisseau n'a encore jamais décollé : en mai dernier, la société avait réussi à faire voler un vaisseau de grande taille à une altitude de 10 kilomètres, avant de le faire ré-atterrir avec succès. Pour ce premier test, Starship sera propulsé par son premier étage, nommé « Super Heavy ». Ce dernier, alimenté par un mélange de dioxygène et de méthane liquides, est également conçu pour être entièrement réutilisable. La poussée de décollage sera le double de celle des fusées Saturn V utilisées par la Nasa il y a 50 ans pour transporter des astronautes sur la Lune.

Le vaisseau Starship avant le décollage. © SpaceX

Un projet bien plus vaste ?

Même si ce test marquera une avancée significative pour le programme Artemis, Elon Musk s'avance plus loin et expose ses projets à court et moyen terme : dans le but ultime de faire des humains une espèce multi-planétaire, le milliardaire envisage de construire une flotte d'un millier de vaisseaux. D'après lui, « déplacer les gens vers Mars et ailleurs aussi vite que possible serait essentiel pour préserver la lumière de la conscience ».

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