Représentation du halo de la galaxie d'Andromède et de la place qu'il occupe dans le ciel terrestre, si on pouvait le voir. © Nasa
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Le halo de la galaxie d'Andromède frôle celui de la Voie lactée

ActualitéClassé sous :Espace , Astronomie , Hubble

Grâce au télescope Hubble, les scientifiques de la Nasa sont parvenus à cartographier l'immense halo de gaz entourant la galaxie d'Andromède. Celui-ci est si gigantesque qu'il entrerait en contact avec le halo de la Voie lactée.

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[EN VIDÉO] En accéléré, regardez naître les galaxies  Sous nos yeux, se forment les galaxies, 20 millions d'années après le Big Bang. Elles grandissent, s'attirent, se rapprochent et fusionnent parfois. En d'autres endroits, elles restent groupées en amas, le long d'immenses filaments. Cette reconstitution, qui vient de la Nasa, retrace l'évolution d'un morceau de l'univers, jusqu'à la formation des grandes structures cosmiques que nous voyons aujourd'hui. 

Andromède, notre voisine galactique la plus proche, mesure deux fois la taille de notre propre galaxie. Elle se situe à une distance si faible de la Voie lactée que si sa luminosité était suffisante, nous la verrions occuper plusieurs fois le diamètre Lune dans le ciel nocturne ! Mais son gigantisme s'étend également par-delà les frontières du visible : le halo de plasma qui l'entoure s'étend à une distance entre 1,3 million et deux millions d'années-lumière de la galaxie elle-même. Il est si grand, affirment les chercheurs, qu'il en vient, dans certaines directions à toucher le halo de la Voie lactée.

43 quasars ont permis de cartographier l'halo immense de la galaxie d'Andromède. La partie visible de la galaxie est au centre du halo. © Nasa, ESA, E. Wheatley (STScI)

Écho d'étoiles passées, réservoir d'étoiles futures

À travers un programme baptisé Amiga (Absorption Map of Ionized Gas in Andromeda), les chercheurs ont pu cartographier ce géant cosmique grâce aux données collectées par le télescope spatial Hubble. Celui-ci est en effet capable d'observer les ultraviolets, habituellement absorbés en grande partie par l'atmosphère terrestre. En mesurant le rayonnement de 43 quasars situés par-delà Andromède, ils ont pu estimer les dimensions du halo en fonction de la quantité de lumière que celui-ci laissait passer. L'équipe a ainsi pu constater qu'il était formé de deux couches principales.

« Nous avons découvert que la couche interne s'étend sur environ un demi-million d'années-lumière est bien plus complexe et dynamique, commente Nicolas Lehner, en tête de l'étude publiée dans la revue The Astrophysical JournalLa couche interne est plus lisse et chaude. Cette différence est probablement le résultat de l'impact de l'activité d'une supernova dans le disque de la galaxie, affectant plus directement la partie interne du halo. » Cette hypothèse a pu être confirmée par la détection de métaux lourds, signature de la mort récente d'une étoile.

Si sa luminosité était suffisante, Andromède occuperait une part importante du ciel nocturne. © Tom Buckley-Houston

Découvrir Andromède pour comprendre la Voie lactée

Il nous est difficile d'analyser la signature du halo de la Voie lactée depuis l'intérieur de la galaxie. Néanmoins, les chercheurs pensent que celui-ci pourrait être similaire au halo d'Andromède, qui présente bien des ressemblances avec notre galaxie. Dans quatre milliards et demi d'années, les scientifiques prédisent que les deux structures spirales entreront en collision pour former une unique galaxie elliptique géante. « Le projet Amiga nous a aussi offert un aperçu du futur », ajoute Lehner.

« Il est crucial de comprendre les immenses halos de gaz entourant les galaxies, explique Samantha Berek, co-auteure. Ce réservoir de gaz contient le carburant nécessaire à la formation des futures étoiles à l'intérieur de la galaxie, et les produits d'événements tels que les supernovas. Il contient de nombreux indices concernant le passé et l'évolution future de la galaxie, et nous sommes enfin capable de l'étudier dans tous ses détails chez notre voisine galactique. »

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