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Les variations de luminosité de l'étoile polaire

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Lors du congrès de l'American Astronomical Society qui se tient actuellement à Denver (Colorado), Edward Guinan de l'Université Villanova (Pennsylvanie) et ses collègues sont revenus sur l'augmentation de la luminosité de l'étoile polaire.

Utilisé comme repère depuis longtemps par les navigateurs et explorateurs, cet astre se distingue par sa variation de luminosité suivant une fréquence de 4 jours qui a tendance à s'allonger de 8 secondes par an.

Or les astronomes ont indiqué que les données recueillies sur le siècle dernier mettent en évidence une augmentation de la brillance moyenne de l'étoile de 10%. Pour comprendre ce phénomène, les chercheurs ont poussé encore plus loin les investigations et ont entrepris de regrouper des mesures provenant d'archives couvrant une large période, du 19ème siècle à Ptolémée en passant par Tycho Brahé et al-Sufi.

Les résultats ont montré que l'étoile brille 2,5 fois plus aujourd'hui qu'il y a 2000 ans. Une telle variation de magnitude extrêmement rapide est très inhabituelle. Pour l'expliquer, certains évoquent les modifications du pôle géographique terrestre. Ce que visaient les scientifiques de l'ancien temps aurait pu être une autre étoile ; car ce n'est qu'avec le temps et le déplacement du pôle nord que l'étoile polaire a pris sa position actuelle.

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