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Rétro 2009 : l'astronomie en effervescence

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L'année qui s'achève a été déclarée Année mondiale de l'astronomie (AMA) et elle n'a pas déçu. Un flot d'images et d'informations en provenance du monde des étoiles circule sur la toile, donnant à voir mieux que jamais la Lune, les galaxies les plus lointaines ou les nouvelles exoplanètes. Planck, Herschel et Kepler ont été lancés et la décennie qui commence bousculera la cosmologie et l'exobiologie. Petit retour sur quelques-uns des articles qui ont accompagné l'AMA sur Futura-Sciences.

En 1610, Galilée utilisant la lunette astronomique qui portera son nom et la tournant vers le ciel. Crédit : Christian Jégou/Editions Découvertes Gallimard

Le 15 janvier 2009, l'Année mondiale de l'astronomie (AMA) était officiellement lancée à l'Unesco. Pour la suivre, Futura-Sciences lançait parallèlement son blog astro et, tout au long de l'année 2009, de nouveaux dossiers sont venus s'ajouter à ceux déjà proposés sur le site de Futura. Se sont succédé :


Clip vidéo de présentation de l'Année internationale de l'astronomie 2009 (en français). © Union Astronomique Internationale/Unesco

Au sein de l'actualité très chargée de 2009, on pourra se souvenir de façon quelque peu arbitraire des événements suivants.

17 Janvier 2009 > Les suintements de méthane font de Mars une planète vivante

Un groupe de planétologues américains confirme des observations réalisées dès 2003. Il existe bien des émissions régulières de méthane dans l'atmosphère de la planète Mars. Que leur origine soit volcanique ou biologique, c'est une indication forte que la Planète rouge est bel et bien vivante.

18 février 2009 > En vidéo : les spectaculaires images de la sonde lunaire Kaguya

Le cratère Leibnitz vu par la sonde Kaguya. Crédit : Jaxa-NHK

Lancée le 14 septembre 2007, la mission japonaise Selene, rebaptisée Kaguya, du nom d'une princesse d'un célèbre conte, livre des photos et des vidéos stupéfiantes de la surface de notre satellite.

20 mai 2009> L'expansion de l'Univers commence-t-elle à décélérer ?

Le grand cosmologiste Alexei Starobinsky, l'un des précurseurs de la théorie de l'inflation et spécialiste de la théorie quantique des champs en espace-temps courbes, comme Stephen Hawking (qui a d'ailleurs utilisé ses travaux), suggère que les observations des supernovae proches de notre amas de galaxies impliquent qu'après une phase d'accélération notre Univers observable serait en train de décélérer !

17 juillet 2009> Le télescope Herschel livre de nouvelles images : bonne surprise !

Une vue d'artiste du télescope Herschel juste après son lancement par Ariane 5. Crédit : Esa

Herschel a été lancé le 14 mai 2009 et, tout comme Planck, sa destination était une orbite autour du point de Lagrange L2 à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre. Il y est arrivé sans problème et il a commencé à fournir des images dans l'infrarouge des galaxies. Avec ses 3,5 mètres de diamètre, l'instrument européen Herschel est actuellement le plus grand télescope installé dans l'espace.

22 juillet 2009> En image : un corps s'écrase sur Jupiter

Une coïncidence extraordinaire. Alors qu'il y a exactement 15 ans, jour pour jour, une comète s'écrasait sur la surface de Jupiter, un autre impact d'un petit corps céleste a été observé à sa surface le 20 juillet 2009.

18 septembre 2009 > Planck livre ses premières images du rayonnement fossile !

Une vue d'artiste de Planck sur des images du fond cosmologique diffus. Crédit : Esa

Destiné à cartographier le rayonnement fossile émis environ 380.000 ans après la « naissance » de l'univers observable, le satellite Planck fonctionne parfaitement bien. Il le prouve en livrant ses premières images montrant une partie de la voûte céleste sur laquelle apparaît clairement une portion de la Voie lactée dans le domaine des micro-ondes.

9 octobre 2009> Un nouvel anneau géant autour de Saturne !

Certains astrophysiciens le pressentaient. Spitzer l'a prouvé. Il y a bien un anneau de poussières autour de Saturne associé à Phoebé, une de ses lunes. C'est le plus grand de tous les anneaux de Saturne et il pourrait apporter une explication à l'énigme de Japet.

23 octobre 2009> Cosmologie scientifique et philosophie peuvent-elles dialoguer ?

Rappelant que les premiers astronomes étaient souvent aussi des philosophes. Pour l'une des premières fois en France, un colloque a réuni des physiciens, des philosophes et des épistémologues autour d'une réflexion commune sur l'état de la cosmologie moderne.

13 novembre> Une des bases de l'ARN peut apparaître dans l'espace

Une découverte qui aurait certainement plu au grand exobiologiste et planétologue Carl Sagan qui aurait eu 75 ans cette année. Des chercheurs de la Nasa ont réussi à synthétiser en laboratoire l'une des lettres du code génétique en simulant les conditions régnant à l'intérieur des nuages interstellaires. Les cosmochimistes ont vu ainsi apparaître une des bases de l'ARN, l'uracile.

14 novembre 2009 > En bref : LCross a bien découvert de l'eau sur la Lune !

Un zoom sur la zone d'impact du module Centaure. Le panache de débris est bien visible. Crédit : Nasa

Une autre découverte, qui aurait fait plaisir à Arthur Clarke car elle est favorable à l'installation d'une base permanente sur la Lune au niveau des pôles. Les analyses du panache causé par l'impact du module Centaure sur le fond du cratère Cabeus le 9 octobre 2009 prouvent qu'il y a de l'eau sur la Lune !

16 novembre 2009> Le lithium : une clé pour détecter des exoplanètes

Selon un groupe d'astronomes, la rareté du lithium dans l'atmosphère solaire serait liée à la présence d'un système planétaire. Confortée par les observations des exoplanètes, cette hypothèse fournit un critère pour en découvrir d'autres.


10 décembre 2009> De l'antimatière dans certaines supernovae.

Certaines supernovae pourraient provenir de la création de paires de particules et d'antiparticules... Avec SN 2007bi, un groupe d'astrophysiciens pense avoir observé le premier exemple indiscutable de ce type d'explosion d'étoile faisant intervenir de l'antimatière.

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