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L'objet cosmique le plus distant jamais observé

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Les astronomes ont détecté, à plus de 14 milliards d'années-lumière de la Terre, l'objet cosmique - une galaxie - le plus lointain jamais observé. La lumière en provenance de cette galaxie, dénommée HCM 6A, a fourni une image de l'Univers très jeune, âgé de seulement 780 millions d'années.

Son redshift est de 6.56 contre 6.28 pour l'objet antérieurement le plus lointain, un quasar. Ce dernier lui serait postérieur de 50 millions d'années. Jusqu'à cette découverte, les objets les plus distants étaient les quasars, noyaux galactiques extrêmement lumineux. Les galaxies ordinaires sont plus pâles et plus difficiles à détecter à de telles distances. Afin de capturer l'image de HCM 6A, l'équipe internationale de scientifiques conduite par Esther Hu (Université d'Hawaï) a utilisé un groupe de galaxies connu sous le nom d'Abell 370 comme lentille gravitationnelle. Cela lui a permis d'amplifier le faible signal envoyé par cette galaxie d'un facteur de 4.5.

HCM 6A s'est formée à une époque considérée comme l' " Age Noir " de l'Univers, époque où les galaxies ont commencé à " s'allumer ", a déclaré Hu. Selon elle, la découverte d'une telle galaxie lointaine à partir d'un télescope basé au sol est encourageante. Cela signifie qu'il existerait en abondance des galaxies distantes suffisamment brillantes pour pouvoir être observées par la prochaine génération de télescopes spatiaux, lors de la prochaine décennie. D'ores et déjà, la découverte pourrait apporter des éclairages de valeur sur l'évolution des galaxies au début de l'Univers.

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