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La NIRCam, une caméra pour le remplaçant du télescope Hubble

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La NASA a sélectionné Lockheed Martin et l'Université de l'Arizona pour développer et mettre au point la NIRCam, la future caméra fonctionnant dans le proche-infrarouge qui équipera le Télescope spatial "James Webb" qui remplacera Hubble, à l'orée 2010.

James Webb, du nom du deuxième directeur de la NASA. Il avait dirigé l'agence de 1961 à 1968, années durant lesquelles le programme Apollo permit l'exploration humaine de la Lune. Il avait aussi initié un important programme de recherche spatiale se traduisant par 75 lancements non habités pendant sa présidence.

Le télescope "James Webb" s'inscrit dans le programme Origines de la NASA. D'une masse de 3 tonnes et doté d'un miroir de 8 m de diamètre, il sera mis à poste au point de Lagrange L2, situé à 1 500 000 km de la Terre. Ce télescope spatial fonctionnera dans l'infrarouge et sera équipé d'une caméra et d'un spectromètre. Il pourra enregistrer des objets 400 fois plus faibles que des télescopes terrestres, comme le VLT ou Gemini.

Rappelons que le Télescope "James Webb" est un projet sous tutelle de la NASA (l'Agence Spatiale Américaine) mais développé en étroite collaboration avec l'Agence Spatiale Européenne (ESA), l'Agence Spatiale Canadienne (ASC), le gouvernement US, de grandes firmes industrielles et le monde universitaire. C'est le centre spatial des vols spatiaux Goddard de la NASA qui gère le projet et l'Institut scientifique du Télescope spatial, situé à Baltimore, sera responsable de l'infrastructure au sol, des opérations de vol et bien entendu de la gestion du programme d'observation.

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