Vu de plus près, à environ 27.000 kilomètres, le premier janvier, l'astéroïde Ultima Thulé ressemble à un bonhomme de neige de 31 kilomètres de long. © Nasa, SWRI, JHUAPL

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New Horizons : premières images détaillées d'Ultima Thulé, l'objet le plus lointain jamais exploré

ActualitéClassé sous :Astronomie , New Horizons , Ultima Thule

Voici à quoi ressemble 2014 MU69, surnommé Ultima Thulé. Un bonhomme de neige ! Trois ans après avoir révélé au monde le visage de Pluton, la sonde New Horizons marque à nouveau l'Histoire en approchant et photographiant un fossile de la formation du Système solaire, circulant dans la ceinture de Kuiper, à plus de 6,6 milliards de kilomètres. C'est le monde le plus éloigné jamais visité par un vaisseau terrestre.

L'équipe de New Horizons continue de nous faire rêver en nous faisant découvrir progressivement Ultima Thulé, au fur et à mesure que les données collectées par la sonde arrivent. Hier soir, mercredi 2 janvier, soit quelques heures seulement après le passage du vaisseau à 3.500 kilomètres du centre de l'objet de la ceinture de Kuiper, Alan Stern et ses collègues nous ont régalés en dévoilant les premières images détaillées de l'astéroïde.

Maintenant, il est clair qu'Ultima Thulé, de son vrai nom 2014 MU69, n'est pas double. Il s'agit en réalité d'un binaire par contact. (Un peu comme la comète Tchouri suivie durant deux ans par la sonde Rosetta.) Alors que sur les images du 31 décembre (voir article plus bas), on imaginait volontiers une quille de bowling ou une cacahuète, il est difficile à présent de ne pas voir un bonhomme de neige dans cet assemblage de corps glacés. On pense aussi au robot BB-8.

2014 MU69 alias Ultima Thulé photographié à 28.000 kilomètres de distance, le premier janvier, une demi-heure avant le passage de New Horizons au plus près de l'objet de la ceinture de Kuiper. Sa période de rotation est estimée à 15 heures. © Nasa, SwRI, JHUAPL

Un fossile du Système solaire figé dans le temps

Les chercheurs ont décidé de surnommer le petit élément, Thulé et le plus grand, Ultima. Le premier mesure 14 kilomètres de diamètre et le second, 19 kilomètres. L'ensemble est long de 31 kilomètres. Les deux sphères sont probablement collées ensemble depuis l'aube du Système solaire. Mais à peine collées et leur collision s'est certainement produite avec lenteur, à une vitesse de quelques kilomètres par heure, supposent les chercheurs. Les astronomes sont ravis. C'est un véritable fossile que New Horizons a frôlé le jour de l'an. L'astre a beaucoup à nous raconter sur les processus, par accrétion, de la naissance des planètes. « Nous assistons à une représentation physique du début de la formation planétaire, figée dans le temps », explique Jeff Moore qui dirige l'équipe de géologie et géophysique de la mission. « New Horizons est comme une machine à remonter le temps qui nous ramène à la naissance du Système solaire ». Rangé au frais, dans la ceinture de Kuiper, à plus de 6 milliards de kilomètres de la Terre, Ultima Thulé n'a pas beaucoup changé depuis 4,6 milliards d'années.

Des images encore plus détaillées de la surface d'Ultima Thulé seront dévoilées ce soir.

Première image couleur d’Ultima Thulé prise à environ 137.000 kilomètres, le premier janvier à 05 h 08 heure de Paris. D’une résolution supérieure, l’image centrale a été capturée par l’instrument Lorri (Long-Range Reconnaissance Imager). L’image de droite combine celle de Lorri et celle de gauche, en couleur, prise avec la caméra MVIC (Multispectral Visible Imaging Camera). Et surprise : 2014 MU69 est plutôt rouge ! © Nasa, SwRI, JHUAPL
Pour en savoir plus

New Horizons a réussi le survol d'Ultima Thulé : premières images

Article de Xavier Demeersman publié le 2 janvier 2019

Les équipes de la sonde New Horizons (ingénieurs et scientifiques) ont passé le réveillon du nouvel an ensemble, les yeux rivés sur leurs écrans pour surveiller tous les signes vitaux de leur vaisseau qui, à plus de 44 fois la distance entre la Terre et le Soleil - et un décalage horaire de six heures -, frôlait Ultima Thulé. La sonde qui réalisa en juillet 2015 le premier survol de la célèbre et lointaine Pluton marqua une nouvelle fois l'histoire en réussissant son rendez-vous avec l'astéroïde 2014 MU69, surnommé Ultima Thulé.

Ultima Thulé, car l'astre est à ce jour le monde le plus lointain jamais exploré par une machine humaine. « New Horizons a réalisé la performance la plus poussée de tous les temps », s'est réjoui le chef de la mission Alan Stern, du Southwest Research Institute. Mais comme les records sont faits pour être battus et que de toute façon la sonde poursuit sa route, ce ne sera probablement pas son ultime étape. Les chercheurs de la mission songent d'ailleurs à rechercher une autre cible vers laquelle mettre le cap. Surtout dans cette région lointaine et méconnue qu'est la ceinture de Kuiper, qui regorge d'autres « Thulé », véritables fossiles de la formation du Système solaire.

À gauche, image prise par l’instrument Lorri de New Horizons le 31 décembre 2018. À droite, représentation artistique d’Ultima Thulé avec son axe de rotation. © Nasa, SwRI, JHUAPL

Ultima Thulé est-il double ?

Pour tout savoir (ou presque) sur Ultima Thulé, témoin de la naissance des planètes, il faudra tout de même patienter environ 20 mois, le temps que toutes les données raflées lors de son passage unique à 3.500 kilomètres du centre de l'astéroïde, ce premier janvier, soient transmises au goutte-à-goutte jusqu'à la Terre, à plus de six heures-lumière - et 6,6 milliards de kilomètres - de là. Mais que l'on se rassure, cette première semaine de 2019, s'annonce intense et trépidante, Alan Stern et son équipe nous donnant rendez-vous tous les soirs pour faire le point et partager les dernières informations.

Le feuilleton a d'ores et déjà commencé et le moins que l'on puisse dire est que les premières données et mesures reçues aiguisent notre appétit. Alors, à quoi ressemble 2014 MU69 ? Les images, encore floues, acquises le 31 décembre - quand New Horizons était à un peu moins d'un million de kilomètres d'Ultima -, nous montrent un corps allongé qui n'est pas sans évoquer aux Américains une quille de bowling. Mais alors, une quille de 32 kilomètres de longueur et de 16 kilomètres de largeur. Est-ce que tout cela tient ensemble ou Ultima est-il double ? La question demeure..., surtout depuis les observations faites en divers points de la Terre, il y a plusieurs mois, quand l'objet est passé devant une étoile.

En tout cas, les chercheurs peuvent se vanter d'avoir déjà résolu un mystère qui les tenaillait depuis quelques jours, celui de la luminosité de l'astre qui ne variait pas en dépit de sa rotation. C'est parce que l'un des pôles de l'axe de rotation d'Ultima fait face à New Horizons, ont-ils fait savoir... un peu comme une hélice.

Rendez-vous demain pour la suite de l'exploration de cette terra incognita qui promet d'être savoureuse.

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