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Modules spatiaux gonflables : Bigelow lancera une première mission en 2006

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L'entreprise Bigelow Aerospace, fondée par l'entrepreneur Robert Bigelow, poursuit sur fonds privés le développement de modules habitables spatiaux gonflables. Elle prévoit le lancement d'une structure prototype appelée Genesis Pathinder début 2006 sur un véhicule russo-ukrainien Dniepr.

Le futur Nautilus, un module spatial gonflable

La structure aura une masse d'environ 1300 kilogrammes et un diamètre d'environ 2 mètres au lancement, diamètre qui doublera après le déploiement en orbite. Cette mission permettra de tester un certain nombre de technologies utilisées par la suite pour déployer la structure Nautilus. Ce module habité en orbite basse serait capable d'accueillir des activités scientifiques ou des missions de tourisme spatial.

Le déploiement en orbite de Nautilus avant 2008 est une condition requise dans le cadre de l'America Space Prize, une compétition organisée par l'entreprise Bigelow Aerospace elle-même. Une des règles stipule en effet que le véhicule spatial qui recevra le prix de 50 millions de dollars, devra être capable de s'arrimer à la structure spatiale gonflable de Bigelow en orbite autour de la Terre, et d'y rester pendant six mois.

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