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M 33 serait-elle la plus belle galaxie spirale ?

ActualitéClassé sous :Astronomie , M 33 , galaxie spirale

Située dans la très modeste constellation boréale du Triangle, la sculpturale galaxie Messier 33 pourrait très sérieusement prétendre à la plus haute place sur le podium de Miss Galaxie.

Sa majesté M 33, la galaxie du Triangle. © Manfred Konrad
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Dans le ciel de cette fin d'automne, la plupart des astronomes n'ont d'yeux que pour M 31, la galaxie d'Andromède. Il suffit pourtant de faire glisser son télescope de quelques degrés vers la constellation voisine du Triangle pour y déloger le plus beau spécimen de galaxie spirale vue de face, M 33. Sous des cieux dégagés de toute pollution lumineuse, l'œil nu suffit d'ailleurs à repérer la tache floue de ces deux univers-îles. Avec une magnitude visuelle de 5,7 et une taille apparente équivalente à presque quatre fois celle de la Pleine Lune, M 33 reste un objet très spectaculaire si on a la chance de l'admirer dans d'excellentes conditions.

Comme beaucoup d'objets nébuleux, la galaxie du Triangle est enregistrée dans le célèbre catalogue de l'astronome Charles Messier qui la lista à la 33e place en 1764. Elle semble pourtant avoir été remarquée plus d'un siècle auparavant par Giovanni Batista Hodierna. Cet astronome à la cour du duc de Montechiaro observait le ciel depuis Palerme vers 1650 avec une petite lunette comme celle que Galilée avait pointé vers les étoiles 40 ans plus tôt. Bien que méconnu, Hodierna réalisa le premier catalogue d'objets nébuleux intitulé De Admirandis Coeli Characteribus contenant une quarantaine de cibles célestes.

La distance qui nous sépare de M 33 a été estimée à environ 3 millions d'années-lumière grâce aux 25 céphéides qu'on y a recensées, des étoiles variables qui servent de balises cosmiques. La galaxie du Triangle, tout comme celle d'Andromède, appartient au groupe local de galaxies dont fait également partie la nôtre, et elle se rapproche de nous à une vitesse de 24 kilomètres par seconde. Avec 50.000 années-lumière de diamètre, M 33 est le troisième membre de ce groupe local par la taille. 

Dessin de M 33 réalisé par William Parsons au XIXe siècle. © DR

Un tourbillon d'étoiles et de nébuleuses 

La plus belle représentation de M 33 réalisée avant l'avènement de la photographie est un dessin de William Parsons (ci-dessus). Ce riche Irlandais, troisième comte de Rosse, se fit construire un télescope de 183 centimètres de diamètre, qui lui servit à réaliser de très beaux croquis de nébuleuses et galaxies au milieu du XIXe siècle.

Face à nous, la galaxie du Triangle détaille ses magnifiques bras spiraux et comme toujours ce sont les photographies qui en révèlent les plus fines structures ainsi que les couleurs chatoyantes. De nombreuses nébulosités rouges trahissent la présence de nuage d'hydrogène ionisé par le rayonnement ultraviolet de très jeunes étoiles massives. La plus grande de ces nurseries stellaires se situe dans la partie inférieure droite de la galaxie sur l'image ci-dessous, réalisée par l'astrophotographe allemand Manfred Konrad.

Cette grande nébuleuse rouge numérotée NGC 604 fut découverte par l'astronome anglais William Herschel quelques semaines après la classification de la galaxie par Messier. NGC 604 présente un diamètre d'environ 1.500 années-lumière et son spectre a révélé les mêmes éléments chimiques que ceux détectés dans M 42, la nébuleuse d'Orion. Le télescope Hubble a découvert environ 200 jeunes étoiles massives dans cette pouponnière qu'est NGC 604.

Si les nuages rouges qui parsèment les bras des galaxies sont des nébuleuses à émission, d'autres (de couleur bleu) sont la signature caractéristique des nébuleuses par réflexion, des cocons poussiéreux qui réfléchissent la lumière des jeunes étoiles situées à proximité. On en trouve de nombreux exemples dans les bras de la galaxie du Triangle, similaires à notre amas des Pléiades. Avec son télescope de 30 centimètres de diamètre et sa caméra CCD, Manfred Konrad a su restituer toute la majesté de cette galaxie où les astronomes espèrent pouvoir un jour observer une supernova, comme il y presque trois ans dans NGC 2770. Mais cette fois, le spectacle se déroulera 30 fois plus près de nous !

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