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Image exceptionnelle de la supernova de Tycho

ActualitéClassé sous :Astronomie , SN 1572 , Tycho Brahe

Aperçue par le grand astronome Tycho Brahe le 11 novembre 1572, cette supernova située dans notre propre galaxie, à 1.500 années-lumière de la Terre, est considérée comme l'un des plus importants phénomènes astronomiques jamais observés par l'Homme. Une image composite rassemblant un large spectre de longueurs d'onde en donne une vue étonnante.

La supernova de Tycho dans toute sa splendeur. Crédit : Rayons X : Nasa/CXC/SAO, infrarouge : Nasa/JPL-Caltech; Optique : MPIA, Calar Alto, O.Krause et al.

A la fin de l'année 1572, sa luminosité apparente atteignait celle de Vénus. Elle déclina ensuite pour retomber sous le seuil de visibilité de l'œil humain à partir de mars 1574. Mais pour la première fois, il avait été démontré que le ciel situé au-delà de la Lune et des planètes n'était pas immuable. Observant que l'astre ne présentait aucune parallaxe et qu'il ne se déplaçait pas sur la voûte céleste, Tycho Brahe en conclut qu'il s'agissait d'une nouvelle étoile, affirmation osée pour l'époque, et publia un opuscule sous le titre De Stella Nova.

Sa dénomination officielle est SN 1572 mais elle est souvent appelée la supernova de Tycho en souvenir du travail que lui a consacré le célèbre astronome, dont les observations alimentent toujours la recherche ainsi qu'en témoigne cet article.

Les images issues du télescope spatial en rayons X Chandra, en infrarouge Spitzer et en lumière visible de l'Observatoire de Calar Alto, en Espagne, ont été combinées afin de fournir cette vue extrêmement détaillée de la supernova de Tycho.

L'explosion a produit un vaste nuage de débris incandescents en expansion (vert et jaune sur l'image), visible en rayonnement X. Sur le pourtour apparaît une fine ligne bleue, résultant des électrons à ultra-haute énergie produits par l'onde de choc externe, également révélée en rayons X. Enfin, la poussière nouvellement créée par l'explosion de l'étoile et de ses constituants, et éjectée dans l'espace, rayonne dans la longueur d'onde infrarouge de 24 microns. De nombreuses étoiles apparaissent tout autour, ainsi qu'à travers du nuage de la supernova, comme autant de diamants blancs.

Récemment, l'astrophysicien Oliver Krause, du Max-Planck-Institut für Astronomie en Allemagne, a déterminé par l'examen des émissions lumineuses réfléchies dans l'environnement de la supernova que celle-ci était de type Ia, généralement provoqué par l'explosion d'une naine blanche faisant partie d'un système binaire.

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