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Hubble observe des lentilles gravitationnelles

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Le Télescope spatial Hubble a observé 19 nouvelles lentilles gravitationnelles, un phénomène bien connu des astronomes qui modifie l'apparence d'objets plus lointains. L'effet gravitationnel reproduit l'image originale d'une galaxie éloignée en formant une structure virtuelle caractéristique en forme d'arc de cercle, ou de banane. Ceci a considérablement amélioré notre conception de la distribution de la matière noire dans les amas de galaxies et par conséquent dans l'ensemble de l'Univers

Un des 8 anneaux d'Einstein observé par Hubble

La sensibilité et la haute résolution de Hubble lui ont permis d'observer ces effets gravitationnels dont l'éloignement empêche toute détection à partir du sol, car les images sont brouillées par l'atmosphère de la terre.

Parmi ces 19 lentilles gravitationnelles, 8 sont ce que l'on appelle des Anneaux d'Einstein, la forme la plus élégante de ce phénomène. Ces anneaux se forment quand deux galaxies sont pratiquement parfaitement alignées, une derrière l'autre.

Sur cette image, les Anneaux d'Einstein sont clairement visibles autour de galaxies elliptiques situées de 2 à 4 milliards d'années-lumière. Ceux-ci sont provoqués par la courbure de la lumière émise par des galaxies deux fois plus lointaines, qui prend une forme lenticulaire sous l'effet de la gravitation des galaxies elliptiques géantes situées en avant-plan.

La théorie de la relativité générale d'Einstein prévoit que les objets massifs déforment la structure de l'espace elle-même. Quand la lumière croise un de ces objets, tel un amas de galaxies, son chemin s'incurve légèrement. Cet effet, appelé déviation gravitationnelle, est seulement évident dans de rares cas et seuls les plus puissants télescopes peuvent observer ce phénomène.

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