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Disques de poussière et détection de planètes

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Les astronomes de l'Agence Spatiale Européenne (ESA) ont déclaré avoir obtenu pour la première fois une preuve directe du disque lumineux de poussière entourant le Système solaire, situé au-delà de l'orbite de Saturne. Se trouve ainsi renforcée l'idée selon laquelle la présence d'un disque de poussière autour d'une étoile mature indique celle d'un système planétaire. La découverte fournit aux astronomes un moyen de déterminer quelles autres étoiles de la Galaxie abriteraient plus probablement des planètes.

Ainsi, si un disque de poussière entoure une étoile qui n'est pas toute jeune, cette poussière doit venir de quelque part. La seule explication possible, selon Malcolm Fridlund, de l'Agence européenne, est que l'étoile possède des planètes, des comètes, des astéroïdes ou d'autres corps qui, par le biais de collisions, génèrent la poussière. Un disque de poussière signifie la présence de comètes et d'astéroïdes. Si des trous sont visibles dans ce disque, cela signifie qu'il contient probablement des planètes qui entraînent avec elles la poussière dans leur mouvement de rotation.

Les planètes se forment près de l'étoile centrale, où la matière est plus dense. Le gaz et la poussière sont plus clairsemés à de plus grandes distances de l'étoile, et ne peuvent se condenser qu'en une vaste bande de petits corps de glace. Ceci donne, s'agissant du Système solaire, la ceinture de Kuiper située au-delà de l'orbite de Neptune. Tout reste de poussière se dissout dans l'espace. La poussière étant ordinairement intégrée dans des corps plus grands ou éjectée du Système solaire, il est nécessaire que le disque continue à être alimenté en poussière. Le réapprovisionnement du disque situé autour du Soleil requiert 50 tonnes de poussière chaque seconde a estimé Markus Landgraf, de l'Agence Spatiale Européenne. Cette poussière proviendrait, selon lui et ses collègues, de collisions entre restes situés dans la ceinture de Kuiper.

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