La théorie de l'évolution des étoiles va sans doute devoir être quelque peu révisée par une étonnante découverte du télescope spatial Kepler : de nombreuses étoiles plus massives que le Soleil, même légèrement, possèdent un puissant champ magnétique interne. Son influence sur le fonctionnement de l'astre ne peut qu'être importante. De quoi modifier notre vision des étoiles...
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L'étude du champ magnétiquechamp magnétique de la TerreTerre et bien plus encore des ondes sismiques ont permis de pénétrer à l'intérieur de notre planète, d'en comprendre la structure et même l'histoire. Les astrophysiciensastrophysiciens se sont aussi intéressés à la structure interne des étoilesétoiles et à leur évolution. Depuis quelques décennies, ils ont développé l'astérosismologie, laquelle prend aussi le nom d'héliosismologiehéliosismologie quand il s'agit du SoleilSoleil.

L'idée de cette sismologiesismologie stellaire est simple. Les étoiles, notamment parce qu'elles sont le lieu de mouvementsmouvements de convection internes, doivent être parcourues par des ondes générées en profondeur. En arrivant en surface, ces ondes, qui sont de différents types, la font vibrer, ce qui se traduit par des modifications de la lumièrelumière émise, que ce soit au niveau du spectrespectre par effet Dopplereffet Doppler ou simplement de son intensité. En décodant ces variations, on peut en déduire la forme de ces ondes, en résolvant ce que les géophysiciens appellent un problème inverse, c'est-à-dire remonter aux causes d'un phénomène observé. Le but final est d'obtenir des informations sur l'intérieur des étoiles.

La taille des étoiles ne croît pas linéairement avec leur masse. Celle-ci est de toute façon modifiée quand elles deviennent par exemple des géantes rouges (<em>red giant</em> en anglais). Il semble maintenant que, contrairement au Soleil, des étoiles plus massives que lui, même légèrement (ici des géantes rouges), abritent un cœur baignant dans un puissant champ magnétique. © <em>University of Sydney</em>

La taille des étoiles ne croît pas linéairement avec leur masse. Celle-ci est de toute façon modifiée quand elles deviennent par exemple des géantes rouges (red giant en anglais). Il semble maintenant que, contrairement au Soleil, des étoiles plus massives que lui, même légèrement (ici des géantes rouges), abritent un cœur baignant dans un puissant champ magnétique. © University of Sydney

60 % des étoiles posséderaient un champ magnétique interne intense

Tout comme le satellite européen CorotCorot, Kepler, de la NasaNasa, est aussi un instrument d'astérosismologie. Il y a quelque temps, les données obtenues par les astrophysiciens avaient déjà permis de découvrir qu'il existait de puissants champs magnétiques à l'intérieur de certaines géantes rouges. Les chercheurs ont poursuivi leurs investigations, comme ils l'expliquent dans un article paru dans le journal Nature et en accès libre sur arXiv. Ils ont ainsi étudié environ 700 géantes rougesgéantes rouges.

Il s'est avéré que, contrairement à ce que l'on pensait depuis longtemps, les champs magnétiques importants ne sont pas rares dans les étoiles. On savait que des dynamosdynamos autoexcitatrices, comme celle à l'origine du champ magnétique de la Terre, simulée avec l'expérience VKS, devaient exister à l'intérieur des étoiles. Ils sont observés depuis longtemps au sein des atmosphèresatmosphères des étoiles. Mais la communauté scientifique n'avait pas envisagé que des champs magnétiques jusqu'à 10 millions de fois supérieurs en intensité à celui de notre planète puissent être fréquents à l'intérieur d'étoiles à peine plus massives que notre Soleil.

Selon cette étude, de tels champs seraient présents dans environ 60 % des étoiles. Or ils peuvent influer sur les processus se déroulant dans le cœur de ces astres, là où se produisent les réactions thermonucléaires. Il faut donc désormais, vraisemblablement, prendre en compte leur existence dans les études de l'évolution stellaire. Plus encore, comme ces champs affectent le destin des étoiles, cela doit influer aussi sur l'évolution chimique des galaxiesgalaxies puisque c'est dans le cœur des étoiles que se produisent les réactions de nucléosynthèsenucléosynthèse conduisant à la fabrication de noyaux lourds comme le carbonecarbone, l'oxygèneoxygène, l'azoteazote ou le ferfer.

L'existence de ces champs magnétiques met aussi à notre disposition une sorte de laboratoire naturel pour faire varier les conditions physiquesphysiques qui les génèrent au sein des étoiles. Ce laboratoire pourrait nous permettre de mieux comprendre ce qui se passe dans le Soleil avec son cycle magnétique de 22 ans, toujours incompris.