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Les Canaries accueillent le plus grand télescope solaire d'Europe

ActualitéClassé sous :Astronomie , Canaries , télescope solaire

Gregor, le nouveau télescope allemand dédié à l'étude de notre étoile, a été inauguré le 21 mai sur le pic de Teide, le sommet de l'île de Ténérife.

Avec 1,5 mètre de diamètre, le télescope allemand Gregor devient le premier instrument solaire d'Europe et le troisième du monde. © Kiepenheuer-Institut für Sonnenphysik (KIS)
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Le prochain maximum d'activité solaire est sans doute l'une des raisons qui ont poussé les chercheurs de l'institut Kiepenheuer de physique solaire de Fribourg (Kis) à développer un nouveau télescope dont la tâche consistera à étudier en haute résolution la surface solaire. Depuis les années 1980 les astrophysiciens allemands possèdent une tour solaire abritant sous vide un télescope de 70 centimètres de diamètre à l'observatoire du pic de Teide. C'est à ses côtés que prend désormais place le télescope Gregor.

Avec l'île de La Palma et celle de Ténérife, l'Institut d'astrophysique des Canaries (IAC) dispose de deux sites d'altitude sous l'un des meilleurs ciels d'Europe, reconnu comme tel depuis longtemps. Au XIXe siècle déjà l'astronome écossais Charles Piazzi Smyth s'y installa pendant trois mois pour ses observations astronomiques et en 1910 le Français Jean Mascart y observa le passage de la comète de Halley. Plus de 60 institutions représentant 19 pays occupent actuellement les deux sommets avec des installations dédiées à l'étude du Soleil (comme l'observatoire solaire franco-italien Themis), du ciel nocturne (comme le télescope Isaac Newton) ou encore des rayons gamma avec le télescope Magic, sans oublier la présence du Gran Tecan, le plus grand télescope du monde à ce jour.

Le nouveau télescope Gregor prend place à côté de la tour solaire allemande au sommet du pic de Teide aux Canaries. © Kiepenheuer-Institut für Sonnenphysik (KIS)

Un télescope solaire... et nocturne

Avec son miroir de 1,5 mètre de diamètre, Gregor est désormais le premier télescope solaire d'Europe et le troisième au monde. Équipé d'une optique adaptative destinée à compenser les effets néfastes de la turbulence atmosphérique, Gregor devrait permettre à la communauté scientifique allemande, espagnole et internationale d'étudier le Soleil à haute résolution, offrant une qualité d'image que, jusqu'à présent, aucun télescope solaire terrestre n'avait obtenue, aussi bien dans le spectre visible que dans l'infrarouge. Pour Oskar von der Lühe, directeur de l'institut Kiepenheuer de physique solaire de Fribourg, « Gregor est une opportunité unique pour la recherche européenne. Cet instrument a été conçu principalement pour étudier les phénomènes physiques à la surface visible du Soleil, là où nous voyons émerger l'énergie qui provient de l'intérieur de notre étoile pour, ensuite, être lancée vers l'espace et parfois parvenir jusqu'à la Terre». Car l'objectif des astrophysiciens est clair : mieux connaître les processus à l'origine de l'activité solaire est indispensable pour faire face aux sautes d'humeur de notre étoile.

Gregor aura aussi la faculté de permettre l'étude des étoiles de notre Voie lactée quand le soleil est couché, une façon d'optimiser cet instrument dont le financement (un peu moins de 13 millions d'euros) a été assuré pour la majeure partie par les instituts de recherche allemande.       

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