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En bref : SDO filme une comète kamikaze

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Grâce au satellite solaire SDO, on vient d'observer pour la première fois la désintégration totale d'une comète qui plongeait dans le Soleil.

Première observation de la désintégration d'une comète dans le Soleil. © Nasa/SDO

Le 10 mai dernier, l'observatoire spatial Soho avait filmé la chute d'une comète sur le Soleil. La vidéo proposée par la Nasa montrait l'astre chevelu se précipiter en direction de notre étoile puis disparaître derrière le disque occulteur du coronographe du satellite. En effet, pour observer les régions solaires périphériques, Soho dispose d'un coronographe dans lequel un cône central cache le Soleil de façon à ne pas éblouir le capteur. Les scientifiques un peu frustrés devaient donc se contenter jusque-là d'imaginer la fin de la comète se vaporisant dans la fournaise de notre étoile.

Mais depuis février 2010 les astronomes disposent d'un nouvel observatoire solaire, SDO (pour Solar Dynamics Observatory), capable d'observer l'atmosphère solaire dans un grand nombre de longueurs d'onde, comme l'ultraviolet extrême. Le 6 juillet dernier, SDO a réalisé une vidéo pendant une quinzaine de minutes montrant l'évaporation d'une comète victime de la chaleur et des radiations solaires. L'orbite de l'astre chevelu laisse penser qu'il devait s'agir d'une comète membre du groupe de Kreutz, du nom de l'astronome allemand qui en 1901 confirma l'existence de cette famille de comètes circulant à proximité du Soleil.   

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