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En bref : premier astéroïde troyen pour la Terre

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On soupçonnait leur existence autour de la Terre comme pour d'autres planètes du Système solaire. Le premier astéroïde troyen autour de notre planète s'appelle 2010 TK7.

Confirmation de la découverte d'un satellite troyen pour la Terre, 2010 TK7. L'image est une addition de trois poses effectuées au CFHT (le télescope était pointé sur l'astéroïde - point fixe - pendant le déplacement des étoiles visibles sous forme de traits lumineux). © CFHT/C. Veillet

Depuis la découverte en 1906 du premier astéroïde troyen à proximité de Jupiter, les astronomes n'avaient pas encore pu en dénicher autour de la Terre. Ces corps célestes placés aux points de Lagrange L4 et L5 (60 degrés en avance ou en retard sur l'orbite de leur planète) sont pourtant légion dans le Système solaire. On en dénombre au moins 4.000 autour de Jupiter (dont Patroclus et Ménoetius), 4 pour Saturne (2 pour Téthys et 2 pour Dioné), 5 pour Mars et 7 pour Neptune. Les scientifiques n'en avaient pas encore trouvé autour de la Terre car ces astéroïdes sont assez petits et surtout proches du Soleil quand on les cherche depuis notre planète.

C'est en épluchant les données acquises au cours de la mission Wise, ce télescope en orbite qui a cartographié le ciel en infrarouge pendant un peu plus d'un an, que les astronomes ont découvert un astéroïde troyen au point de Lagrange L4. Cet objet surnommé provisoirement 2010 TK7 mesure environ 300 mètres de diamètre et se trouve à 80 millions de kilomètres de notre planète. Sa découverte a été confirmée par des images réalisées au télescope Canada-France-Hawaï.

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