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En bref : Oileán Ruaidh, la dernière trouvaille d'Opportunity sur Mars

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Poursuivant sa route en direction du cratère Endeavour, le dernier robot martien encore en état de rouler vient de croiser une nouvelle météorite ferreuse.

Oileán Ruaidh, une nouvelle météorite probablement ferreuse découverte par le robot martien Opportunity. Crédit Nasa/JPL/Cornell

Le temps passe et Opportunity est toujours vaillant. Qui aurait osé diagnostiquer une telle longévité lorsque le robot américain a commencé son périple martien en janvier 2004 ? Prévu initialement pour fonctionner 90 jours, il a désormais parcouru plus de 23 kilomètres sur le sol de la Planète rouge en 6 ans et demi, un record par rapport à la sonde Viking 1 ! Aidé de l'orbiteur MRO qui lui fournit des vues très précises de la nature du sol qu'il va rencontrer, il peut ainsi en déjouer les pièges.

De leur côté les ingénieurs de la Nasa lui adressent régulièrement des mises à jour de ses logiciels, lui permettant d'améliorer et d'optimiser ses déplacements. Le robot est désormais capable d'analyser lui-même ce que lui montre sa caméra pour s'y diriger si l'intérêt s'en fait sentir. Reste la bonne étoile d'Opportunity, qui lui a déjà permis de sortir vainqueur de plusieurs enlisements, tempêtes de poussières et pannes informatiques...

C'est une nouvelle météorite ferreuse qu'Opportunity vient de dénicher. Après Block IslandShelter Island et Mackinac, découvertes en 2009, voici Oileán Ruaidh ; les scientifiques de la Nasa semblent apprécier les îles irlandaises ! D'environ 45 centimètres de long, cette nouvelle météorite de couleur foncée est posée sur le sable de la plaine martienne de Meridiani Planum qu'emprunte Opportunity pour accéder au cratère Endeavour, son prochain objectif. Pour les scientifiques l'examen de ces météorites permet de mieux connaître la nature et l'origine de ces corps, mais fournit également des informations sur l'atmosphère martienne.

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