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En bref : le clin d'oeil de la sonde Rosetta

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Survolant pour la dernière fois la Terre, la sonde européenne Rosetta nous en a envoyé une belle image avant de se lancer à la rencontre d'une comète qu'elle croisera dans 5 ans.

La beauté du croissant de Terre saisi par la sonde Rosetta. © ESA 2009 MPS pour OSIRIS Team MPS / UPD / LAM / IAA / RSSD / INTA / UPM / DASP / IDA

Avec Rosetta, les astronomes espèrent élucider quelques mystères du Système Solaire, un peu à la manière de la fameuse pierre de Rosette qui permit à Champollion de déchiffrer les hiéroglyphes égyptiens en 1822.

Lancée en mars 2004, la sonde Rosetta utilise depuis 5 ans l'assistance gravitationnelle de notre planète et de Mars pour accélérer et modifier sa trajectoire. Objectif : le survol en 2014 de la comète 67/P Churyumov-Gerasimenko avec larguage d'un atterrisseur à sa surface, le module Philae.

Après avoir parcouru 4,5 milliards de kilomètres, survolé trois fois la Terre (en mars 2005,novembre 2007 puis le 13 novembre 2009) et une fois la planète rouge en février 2007, Rosetta a désormais acquis sa vitesse de croisière d'environ 13.000 km/heure.

Avant de nous quitter, la sonde a tourné sa caméra Osiris vers le croissant terrestre pour l'immortaliser à une distance de 633.000 km. L'image est centrée sur le Pôle sud et l'on distingue très bien la blancheur éclatante de la banquise.

Prochain rendez-vous en juillet 2010, quand la sonde survolera l'astéroïde Lutetia.

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