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En image : lancement des CubeSat depuis la Station spatiale

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Un des membres de l'équipage à bord de la Station spatiale internationale a utilisé le bras robotique du laboratoire japonais pour lancer dans l'espace plusieurs très petits satellites : les CubeSat.

Trois des cinq petits satellites largués depuis la Station spatiale internationale, ici vus devant un des panneaux solaires de l'ISS. © Nasa

En attendant d'utiliser la Station spatiale internationale comme base de départ pour des missions habitées lointaines, son équipage s'en sert de pas de tir ! Les cinq petits satellites CubeSat, apportés à bord de l'ISS en juillet 2012 par le cargo spatial japonais HTV-3, ont été lancés dans l'espace il y a quelques jours.

Trois des cinq CubeSat lancés depuis l'ISS... © Nasa

C'est l'astronaute japonais Aki Hoshide qui s'en est chargé. La manœuvre s'est déroulée depuis le module Kibo. Il a pour cela utilisé le bras robotique japonais doté d'un nouvel outil appelé Small Satellite Orbital Deployer, spécifiquement conçu et qui a extrait les satellites du sas du module pour les lâcher dans l'espace.

... et les deux autres. © Nasa

Sur les cinq CubeSat lancés, trois sont japonais. Un a été fourni par les universités de Wakayama et du Tohoku (Raiko), un autre par l'Institut de technologie de Fukuoka (FITSAT-1) et We Wish de la société Meisei Denki.

Quant aux deux autres, ils ont été sélectionnés sur un appel d'offre de la Nasa : le satellite vietnamien F-1 de l'université FPT au Vietnam et de la société NanoRacks et TechEdSat, un projet de l'université d'État de San José en Californie, la société AAC Microtec en Suède et le centre de recherche Ames de la Nasa.

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