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L'hypothèse du ruissellement récent d'eau liquide sur Mars se renforce

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En 2000, la sonde Mars Global Surveyor a pris des clichés montrant des écoulements récents d'un liquide sur les pentes raides de cratères d'impact...

On a tout de suite pensé que ces ravines avaient été formées par de l'eau liquide, en effet, on sait qu' il y a plus de 3 milliards d'années, la planète rouge était plus chaude et l'eau liquide y coulait en abondance formant de magnifiques réseaux de fleuves, des lacs, et un océan.
Nous pouvons d'ailleurs observer les traces de ces écoulements passés :


(crédit : NASA/JPL)

Mais, d'autres chercheurs pensaient que ces écoulements n'étaient pas l'œuvre de l'eau mais celle du dioxyde de carbone liquide (CO2). Ils avaient prouvé que l'eau liquide ne pouvait exister sur Mars actuellement qu'à plusieurs kilomètres de profondeur alors que le CO2 pourrait persister beaucoup plus près de la surface et causer ainsi les ravines observées.
Ainsi, la question restait en suspens à savoir si c'était bien de l'eau ou du CO2 liquide qui avait formé ces écoulements récents datant de quelques milliers d'années seulement et probablement encore en formation actuellement...

Aujourd'hui, la thèse de l'eau se renforce. En effet, selon la BBC, une étude de la croûte martienne menée par Sarah Caltech (États-Unis) et François Nimmo de l'université de Londres montre que le CO2 ne serait pas assez abondant dans la couche présente proche de la surface pour provoquer de tels écoulements.
De plus, la sonde Mars Odyssey a annoncé en Mai que de l'eau était présente sous forme de glace à 1 mètre de la surface dans certaines régions du globe.


Cette carte a été obtenue par la sonde Mars Odyssey, elle montre l'abondance d'hydrogène et donc d'eau dans le sol martien (en bleu) (crédit : NASA/JPL)

Tout ceci nous laisse donc à penser que c'est bien l'eau qui a formé ces ravines récentes et ces anciens fleuves. Seulement, d'autres obstacles restent à élucider pour que l'on puisse totalement prouver que de l'eau sous forme liquide a formé ces ravines.

En effet, sur Mars, la pression atmosphérique très faible ne permet pas à l'eau de s'écouler sous forme liquide en surface : si l'on déverse de l'eau liquide sur Mars, celle-ci va être instantanément vaporisée et il ne restera pas une seule trace de sa présence sur le sol...

Pour expliquer la possibilité d'un écoulement d'eau liquide sur Mars, les chercheurs ont donc pensé que l'eau devait être mélangée avec des minéraux et des sels qui la rendrait ainsi plus stable et lui laisserait le temps de dévaler les pentes des cratères, creusant derrière elle un sillon bien net, avant de s'évaporer.

Ainsi, tout semble pencher en la faveur de l'eau et non du CO2 pour la formation de ces ravines et pour les formations anciennes observées.


Ces ravines récentes ont-elles étaient formées par de l'eau liquide ? (crédit : NASA/JPL)

Et, qui dit eau, dit vie... pouvons-nous penser que des micro-organismes pourraient survivre actuellement au niveau de ces petits torrents ? C'est possible mais pas du tout prouvé pour l'instant, cela se rapproche donc plus du rêve...

De toute façon, l'eau a vraisemblablement ruisselé dans un passé proche ou même actuellement sur Mars.

Les nombreuses missions qui seront envoyées l'année prochaine auront pour objectif de prouver que c'est bien l'eau qui a coulé il y a plusieurs milliards d'année en abondance sur Mars formant des lacs, des fleuves etc... (en savoir plus : cliquez ici)

Par Olivier POCH

Un article paru sur Mars-Actualité - Orbit-Mars

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