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En bref : Atlantis, avec Columbus à bord, décollera en janvier

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La malchance poursuit Columbus. Le laboratoire européen qui devait quitter la Terre à bord de la navette Atlantis ne partira pas avant le mois prochain.

Atlantis sur son pas de tir, où elle passera les fêtes de fin d’année… © Nasa

Après quatre reports successifs de la mission STS-122, qui doit apporter le laboratoire européen Columbus sur la Station spatiale internationale, avec le Français Léopold Eyharts, la Nasa a finalement renoncé à un lancement en décembre. La navette Atlantis s'envolera en janvier 2008.

La raison est technique : l'une des quatre jauges du grand réservoir externe, empli d'hydrogène, donnait une indication fausse. Ce problème revient régulièrement et la Nasa a prévu trois jauges redondantes. Mais les règles de sécurité (Launch Commit Criteria), renforcées ces dernières années, imposent que les quatre jauges fonctionnent. Le lancement a donc dû être annulé et l'équipage a quitté la navette dimanche soir pour retourner à Houston. Les astronautes se sont collectivement exprimer pour saluer les équipes au sol. « Nous étions prêts à voler mais nous comprenons que ces soucis techniques font partie du programme spatial. »

La date de la prochaine tentative n'est pas encore déterminée mais la Nasa précise que ce ne sera pas avant le 2 janvier.

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