Illustration d'un astéroïde se consumant dans la haute atmosphère terrestre. © Stéphane Masclaux, Adobe Stock
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Le gros astéroïde Apophis, qui frôlera la Terre en 2029, a sa trajectoire modifiée

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Tout le monde a entendu parler, ou presque, d'Apophis, astéroïde aussi grand que la Tour Eiffel qui va frôler la Terre en 2029. Sans risques de collisions, comme l'ont montré les calculs des astronomes. Mais de récentes observations invitent les chercheurs à réévaluer les risques pour sa visite de 2068. 

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[EN VIDÉO] Apophis, le géocroiseur qui croisera la Terre en 2029  L'orbite d'Apophis avant avril 2029 (en vert) et après (en rouge). L'astéroïde évolue entre Vénus et la Terre, dont il croisera l'orbite ce mois-là, ce qui déviera sa trajectoire. © Cnes 

Depuis que les astronomes ont découvert, en 2004, qu'Apophis -- (99942) Apophis -- est un astéroïde potentiellement dangereux qui devrait frôler la Terre de très près en 2029, 2036, 2068, 2085, 2088 selon leurs calculs, le corps céleste d'environ 340 mètres de diamètre est devenu célèbre dans le monde entier. Pour son passage à quelque 31.860 kilomètres au-dessus de nos têtes, le vendredi 13 avril 2029 (la date n'est sans doute pas étrangère à sa renommée !) -- nous pourrons voir traverser le ciel à l'œil nu --, les chercheurs certifient qu'il n'y a quasiment aucun risque d'impact avec la Terre. Tant mieux car s'il fonçait droit sur nous, il commettrait des dommages importants à une échelle régionale. Mais, encore une fois, les experts de la Nasa ne redoutent pas de collision, ni en 2029, ni en 2036, ni en 2068.

Quoique... pour cette dernière date, il va falloir revoir les prédictions.

illustration de l'astéroïde Apophis. © ESA

Apophis « s'éloigne d'une orbite purement gravitationnelle »

Lors du meeting Division for Planetary Sciences de l'AAS (American Astronomical Society) qui vient de se tenir virtuellement avec la communauté de chercheurs, Davide Farnocchia, du JPL de la Nasa, a présenté ses derniers calculs de la trajectoire d'Apophis, lesquels tiennent compte de la récente découverte d'un léger effet d'accélération de Yarkovsky observé par des collègues à l'observatoire japonais Subaru, à Hawaï. Cet effet lié à la radiation thermique est très faible et presque imperceptible, mais tout de même suffisant pour obliger les scientifiques à revoir leurs copies.

« Les nouvelles observations [...] montrent que l'astéroïde s'éloigne d'une orbite purement gravitationnelle d'environ 170 mètres par an, ce qui est assez pour maintenir le scénario d'impact de 2068 probable » a déclaré Dave Tholen, de l'IfA (Institute for Astronomy) à l'université d'Hawaï, qui a conduit les observations.

Rien se sert de paniquer néanmoins, car les calculs doivent être réévalués à l'aune des observations à venir du comportement de l'astéroïde. Les astronomes assurent qu'on devrait savoir si Apophis sera oui ou non sur une trajectoire de collision avec notre monde bien avant sa visite de 2068. Affaire à suivre.

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