L'astéroïde 2002 NTZ est passé près de la Terre, le 13 janvier 2019. © auntspray, fotolia

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Non, un astéroïde ne va pas percuter la Terre le 1er février

ActualitéClassé sous :astéroïde , géocroiseur , 2002 NT7

Débusqué début juillet 2002, 2002 NT7 était devenu l'objet de l'espace le plus menaçant jamais découvert au cours de la récente histoire de la détection d'astéroïdes. Près de 17 ans après, cet « astéroïde potentiellement dangereux » va-t-il s'écraser sur la Terre le premier février ?

Au cours de l'été 2002, l'astéroïde 2002 NT7 qui venait d'être découvert défrayait la chronique car sa trajectoire pour son retour en 2019 inquiétait un peu. En effet, les premiers calculs de son orbite estimaient qu'il existait une chance sur 70.000 que cet « astéroïde potentiellement dangereux » s'écrase sur la Terre le premier février 2019. C'était le premier à avoir une note au-dessus de zéro (0,06) sur l'échelle de Palerme.

Alors, est-ce que cet astéroïde de 1,9 kilomètre fonce vraiment sur nous ? L'apocalypse sera-t-elle pour demain ? Eh bien, non. Alors certes, 2002 NT7 revient bel et bien dans les parages cette année mais ça y est..., c'est fait, il est déjà passé. C'était le 13 janvier dernier et personne -- ou presque -- ne s'en est ému. Il faut dire qu'il ne représentait aucune menace pour tous les habitants de la Terre car il est passé loin, très loin, à quelque 61 millions de kilomètres, c'est-à-dire à 159 fois la distance entre la Terre et la Lune, et à peu près autant que la distance qui nous séparait de Mars lors de l'opposition exceptionnelle de l'été 2018.

Position de 2002 NT7 par rapport à la Terre, le 31 janvier 2019. © JPL

Bref, pas de quoi paniquer ! Pas cette fois, ni même pour ces prochains passages en 2028, 2034, 2035... Au cours des semaines qui ont suivi sa découverte, il y a 17 ans, de nouveaux calculs ont permis d'exclure d'avantage la possibilité d'un impact. Le 1er août 2002, il fut même exclu du catalogue Sentry qui recense les astéroïdes susceptibles d'entrer en collision avec la Terre au cours du siècle. 2002 NT7 n'est pas une menace pour notre biosphère.

Pour en savoir plus

Collision possible d'un astéroïde avec la Terre en 2019

Article du CIRS publié le 25 juillet 2002

Les premiers calculs montrent en effet que NT7 2002 se situe sur une trajectoire d'impact avec la Terre à la date du 1er février 2019. Les incertitudes sont cependant encore grandes concernant sa trajectoire exacte. En se basant sur la luminosité de l'objet, les astronomes lui octroient un diamètre de 2 kilomètres, suffisant pour détruire tout un continent et provoquer un changement climatique global.

Les astronomes du monde entier ont prêté une attention particulière à NT7 2002 depuis sa découverte, engrangeant environ 200 observations en quelques semaines. " Des observations additionnelles dans les semaines à venir permettront presque certainement, nous espérons, d'écarter la menace en cours ", a déclaré le Dr Benny Peiser, de l'Université John Moores de Liverpool (Royaume-Uni). La marge d'erreur quant au lieu précis où se situera NT7 2002 le 1er février 2019 est grande, de l'ordre de 10 millions de kilomètres, a déclaré le Dr Donald Yeomans, du Jet Propulsion Laboratory de la Nasa (Californie, Etats-Unis).

NT7 2002 fait le tour du Soleil en 837 jours. Son orbite est assez nettement inclinée par rapport à celle de la Terre. La région du ciel où il se situe n'est observée que depuis peu, ce qui explique qu'il n'ait pas été détecté jusqu'alors. NT7 2002 a été découvert grâce au télescope utilisé dans le cadre du programme LINEAR (Lincoln Near-Earth Asteroid Research), situé au Nouveau-Mexique (Etats-Unis).

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