L'astéroïde ‘Oumuamua pourrait venir des célèbres Pléiades. Ici, une vue des jeunes étoiles de cet amas ouvert. © Davide De Martin, ESA, ESO, Nasa

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L'astéroïde 'Oumuamua pourrait venir des célèbres Pléiades

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Quelle est donc l'origine de l'étrange astéroïde interstellaire 'Oumuamua ? D'où vient-il ? Selon un astronome, il pourrait s'être formé autour d'une étoile d'un groupe particulier d'astres associés à l'amas des Pléiades.

L'astronome Fabo Feng, de l'université anglaise du Hertfordshire, vient de publier sur arXiv une théorie intéressante concernant l'origine du premier astéroïde interstellaire découvert par l'humanité : ‘Oumumua. Pour le chercheur, l'objet, qui fonce actuellement à travers le Système solaire sur une orbite hyperbolique, pourrait bien venir d'un groupe mouvant d'étoiles associé aux célèbres Pléiades et que les Anglo-Saxons désignent « Local Association ». L'amas des Pléiades, ou M45, est un amas ouvert de quelques milliers d'étoiles appartenant à la constellation du Taureau et situé à environ 400 années-lumière de la Terre. L'âge de l'amas est estimé à 100 millions d'années environ.

Pour aboutir à cette conclusion, le chercheur a conduit des simulations numériques qui, en quelque sorte, ont retracé les mouvements passés de 'Oumumua à partir des paramètres orbitaux actuels de l'astéroïde sur son orbite. Ces mouvements ont, bien sûr, été affectés par le champ de gravitation de la Voie lactée et, à plus petites échelles, par ceux des étoiles proches du Soleil dans la Galaxie. L'astronome a ainsi découvert que l'astéroïde serait passé à environ 16 années-lumière de 109 étoiles, mais, surtout, que sa vitesse était la plus basse au voisinage de quelques étoiles bien précises faisant partie du groupe mouvant des Pléiades.

Deux extraits des simulations numériques concernant les mouvements de ‘Oumuamua. © Fabo Feng

Une érosion spatiale faible, signe d'un âge jeune pour 'Oumuamua ?

Or, selon Fabo Feng, la vitesse de 'Oumuamua devait être la plus basse au début de son voyage hors de son système planétaire d'origine. Cette vitesse devait alors être tout juste suffisante pour lui faire quitter la sphère de Hill de son étoile et ce n'est qu'après qu'elle a pu augmenter, au voisinage d'étoiles et de nuages moléculaires massifs, sous l'effet de leurs champs de gravitation. Il est donc possible de penser que 'Oumuamua est né quelque part autour d'une étoile des Pléiades.

En outre, contrairement à la plupart des étoiles proches, 'Oumuamua se déplace très lentement par rapport au mouvement moyen du reste de la Galaxie. Cela suggère qu'il voyage depuis peu de temps à l'échelle de l'évolution de la Voie lactée et qu'il n'a pas encore rencontré suffisamment de corps massifs pour acquérir une grande vitesse.

Sa couleur suggère aussi qu'il n'est âgé que de quelques centaines de millions d'années tout au plus, ce qui est cohérent avec une origine dans le groupe mouvant des Pléiades. En effet, bien que cela puisse paraître étonnant, il existe un phénomène d'érosion spatiale auquel sont soumis les astéroïdes. Celui-ci est notamment le produit des impacts de rayons cosmiques et il fait rougir la surface de certains astéroïdes d'autant plus que la surface a été longtemps exposée.

  • La mécanique céleste permet de prédire (jusqu'à un certain point) les mouvements des planètes et des astéroïdes du Système solaire ainsi que ceux des astres associés aux étoiles de la Voie lactée. Elle peut aussi servir à retracer les mouvements des corps dans le passé.
  • Appliquée à l'astéroïde interstellaire ‘Oumumua, elle suggère que celui-ci est peut-être né autour d'une étoile particulière, associée à l'amas ouvert des Pléiades.
  • Cet amas est jeune, ce qui semble compatible avec un aspect rougeâtre, mais pas trop, de ‘Oumuamua. Cela indiquerait que ce dernier n'a pas subi une forte érosion spatiale et, donc, qu'il est jeune lui aussi.
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