Le métabolimètre, même dans sa version portable, est un instrument relativement coûteux, qui interfère avec l'action du sportif et dont l'interprétation des résultats nécessite une certaine compétence. Une indication plus immédiate de l'intensité de l'effort de l'athlète peut être obtenue à l'aide d'un appareil mesurant la concentration de lactatelactate dans le sang.

Le lactate est la forme ionique de l'acide lactique. © Benjah-bmm27, <em>Wikimedia commons,</em> DP
Le lactate est la forme ionique de l'acide lactique. © Benjah-bmm27, Wikimedia commons, DP

Le lactate, un sel de l'acide lactiqueacide lactique, est produit durant la mise en œuvre du métabolismemétabolisme anaérobie lactique, en quantité proportionnelle à l'intensité et à la durée de l'effort.

La mesure de lactale par un test de terrain

À la fin d'une séance d'entraînement ou d'un exercice donné, le médecin prélève une minuscule quantité de sang, en général au niveau du lobe de l'oreille ou du doigt de l'athlète. Le prélèvement est appliqué sur une bande de mesure qui est ensuite insérée dans l'appareil. La concentration sanguine de lactate apparaît sur l'écran au bout d'une minute environ. Le test suivant est d'usage courant chez les marathoniens et illustre l'intérêt de cette mesure : l'athlète court cinq fois 2.000 mètres à une vitesse toujours plus élevée. À la fin de chaque répétition on effectue un prélèvement. On vérifie que la concentration de lactate demeure constante jusqu'à une vitesse x, et augmente ensuite. Cette vitesse x est celle à laquelle l'athlète peut courir le marathon.

Visualisation des paramètres physiologiques durant un test en laboratoire. © Belin
Visualisation des paramètres physiologiques durant un test en laboratoire. © Belin

Le fonctionnement de l'appareil de mesure du lactate est fondé sur une réaction chimique complexe générant un faible courant électriquecourant électrique, qui est mesuré et traité. Il ne s'agit pas d'un instrument d'une grande précision, mais il est de plus en plus utilisé en raison de sa simplicité d'emploi.