La tuberculosetuberculose est due à une bactériebactérie, le bacille de Kochbacille de Koch, découvert en 1882, dont le nom scientifique est Mycobacterium tuberculosis.

1 - Les bactéries responsables de la tuberculose

Visualisation de Mycobacterium tuberculosis au microscope électronique<br />Source : Centers for Disease Control and Prevention, NIH, domaine public. © Wikimedia Commons
 
Visualisation de Mycobacterium tuberculosis au microscope électronique
Source : Centers for Disease Control and Prevention, NIH, domaine public. © Wikimedia Commons

Mycobacterium tuberculosis est une bactérie en forme de bâtonnetbâtonnet, qui infecte le plus souvent les poumonspoumons (tuberculose pulmonaire), mais aussi d'autres organes (os, peau, méningesméninges, reinsreins...). Mycobacterium tuberculosis sécrète une toxinetoxine : la tuberculine. Lors des analyses médicales pratiquées sur les prélèvements provenant de malades, le bacille peut être mis en évidence :

  • par une coloration spécifique des bacilles acido-alcoolo-résistants (BAAR),
  • par fluorescence,
  • par culture sur des milieux particuliers : l'identification des bacilles se fait en fonction de l'aspect des colonies et suivant le résultat de tests biochimiques,
  • par PCRPCR (réaction de polymérisationpolymérisation en chaîne) : cette technique permet d'amplifier un fragment d'ADNADN de Mycobacterium tuberculosis.

Un antibiogrammeantibiogramme peut être réalisé lorsque l'on suspecte une résistancerésistance des bactéries au traitement antibiotiqueantibiotique. L'antibiogramme consiste à cultiver les bactéries prélevées sur le patient, en présence de différents antibiotiques, afin de connaître les antibiotiques contre lesquels le patient est résistant.

Une méthode plus récente consiste à analyser le génomegénome des bactéries d'un patient, pour essayer d'y déceler des mutations connues pour conférer une résistance. 

2 -  La réaction du système immunitaire à l'infection

Lorsqu'un bacille entre dans les poumons, celui-ci peut être capté par des macrophagesmacrophages qui se trouvent au niveau des alvéoles pulmonairesalvéoles pulmonaires. Le macrophage peut alors ingérer les bacilles par phagocytosephagocytose. Une fois entrée dans le macrophage, la bactérie est digérée par des enzymesenzymes. Le macrophage peut alors présenter à la surface de sa membrane des peptidespeptides bactériens à d'autres cellules de système immunitairesystème immunitaire, comme les lymphocyteslymphocytes T. Les lymphocytes T reconnaissant des peptides bactériens sont activés et permettent de lutter contre l'agent infectieux. Cette réaction limite la multiplication des bacilles. Une fibrosefibrose avec nécrose, a lieu localement. Ces réactions peuvent suffire pour empêcher le développement de la maladie. Lorsque ce n'est pas le cas, l'individu infecté évolue vers la tuberculose-maladie.

Macrophages. Ces cellules sont capables d'ingérer les bactéries par phagocytose.
 
Macrophages. Ces cellules sont capables d'ingérer les bactéries par phagocytose.