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La narcolepsie, maladie du sommeil : symptômes

Dossier - Tout savoir sur le sommeil
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Forme de perte de conscience au rôle encore mal connu, le sommeil occupe une part significative de nos vies. Il est unique chez chacun de nous, et étroitement lié au rythme circadien et à la régulation métabolique.

  
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La narcolepsie est une maladie qui, dans sa forme complète, associe plusieurs symptômes. La personne se plaint d'une somnolence contre laquelle elle lutte avec difficulté et pouvant la conduire à des endormissements inopinés. Les siestes -- il y en a souvent plusieurs par jour -- sont très récupératrices. Le sommeil de nuit est habituellement de mauvaise qualité, fractionné par des réveils fréquents, habité de rêves trop riches et trop présents.

La narcolepsie est un trouble du sommeil très handicapant. © Antonio Guillem, Shutterstock

La narcolepsie est un trouble du sommeil très handicapant. © Antonio Guillem, Shutterstock

Chez les narcoleptiques, lors des transitions entre l'éveil et le sommeil, des hallucinations visuelles ou auditives, ou encore de fausses perceptions très désagréables et troublantes peuvent advenir - on parle d'hallucinations « hypnagogiques » ou « hypnopompiques ». Des paralysies du sommeil se manifestent parfois, caractérisées, lors d'un réveil, par la sensation pénible et très angoissante de ne pouvoir ni parler ni bouger ; elles durent de quelques secondes à plusieurs minutes.

La narcolepsie impose à l’individu un temps de sommeil anormalement excessif.

La narcolepsie impose à l’individu un temps de sommeil anormalement excessif. © DR

Dans la journée, un symptôme tout à fait caractéristique peut survenir : un accès de cataplexie au rire, mais aussi la surprise, la colère ou la peur. Il se traduit par une chute brutale du tonus musculaire. Il peut toucher une partie du corps -- tête qui tombe, main qui lâche un objet, etc. -- ou concerner l'ensemble des muscles -- et c'est la chute assurée. Il est provoqué par les émotions, en particulier le rire.

Cette maladie se déclenche le plus souvent à l'adolescence. Il existe une composante génétique : 98 % des personnes qui ont une narcolepsie ont un groupage HLA (système de marqueurs immunitaires) spécifique. Au cours de ces dernières années, on a pu montrer chez 90 % des personnes atteintes de narcolepsie qu'il y a un déficit en hypocrétine (ou orexine), une protéine présente dans le liquide céphalorachidien. Cette protéine aux propriétés éveillantes est normalement sécrétée par une minuscule zone du cerveau qui, chez le narcoleptique, serait détruite dans l'enfance par un mécanisme auto-immunitaire (c'est-à-dire par une réaction des cellules immunitaires de la personne elle-même).