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Méningite : symptômes et traitements

Dossier - Tout savoir sur la méningite
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La méningite se définit comme une inflammation des méninges, c’est-à-dire des enveloppes qui protègent le système nerveux central (cerveau et moelle épinière). Si la méningite virale est souvent bénigne, la méningite bactérienne relève de l’urgence médicale et nécessite une hospitalisation et un traitement antibiotique. Zoom sur une pathologie qui cause de nombreux décès d'enfants dans le monde.

  
DossiersTout savoir sur la méningite
 

Repérer les symptômes de la méningite permet une prise en charge, un diagnostic et donc un traitement rapide du patient.

Les symptômes de la méningite sont un syndrome méningé avec :

  • de la fièvre ;
  • des céphalées ;
  • des nausées ;
  • des vomissements ;
  • une raideur de la nuque ;
  • une photophobie (sensibilité à la lumière).

Dans certains cas graves, le patient peut avoir des troubles de la conscience (confusion, léthargie, coma). Ces symptômes relèvent de l'urgence médicale.

La méningite relève parfois de l'urgence médicale. Quels en sont les symptômes ? © AP-HM, CC by-nc-nd 2.0

Symptômes de la méningite chez les bébés

Chez les bébés qui ne peuvent pas décrire leurs symptômes, les parents peuvent être alertés par :

  • une forte fièvre ;
  • une raideur du cou ;
  • une crise d'épilepsie ;
  • des convulsions ;
  • des pleurs incessants ;
  • de la somnolence ;
  • de l'irritabilité ;
  • un manque d'appétit ;
  • des vomissements ;
  • un teint modifié.

Les signes cutanés sont possibles chez les adultes comme chez les enfants, avec de petits points violacés. Si les lésions cutanées s'étendent très rapidement, il s'agit d'un purpura fulminans (méningite foudroyante), qui nécessite une hospitalisation en urgence car, sans traitement, le patient décède par choc septique.

Normalement, en deux ou trois jours de traitement, l'état du patient se normalise. Cependant, dans certains cas, il peut y avoir des complications.

Traitements de la méningite

Le traitement dépend de la cause de la méningite :

  • Pour une méningite virale, le patient doit se reposer et le traitement vise à soulager les symptômes (fièvre et douleur).
  • Le traitement des méningites à méningocoques utilise des antibiotiques. Ce traitement commence dès la confirmation du diagnostic par la ponction lombaire. Le malade n'a pas besoin d'être dans une chambre isolée. Il est important de surveiller les éventuelles résistances des bactéries à ces médicaments. Différents antibiotiques peuvent être utilisés (pénicilline, ampicilline, chloramphénicol, ceftriaxone). Pour éviter l'inflammation des méninges, un anti-inflammatoire (de la dexaméthasone) peut aussi être utilisé.