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Bataille entre les sexes !

Dossier - Conflit sexuel et spermatozoïdes
DossierClassé sous :biologie , reproduction , évolution

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Quels sont les processus intimes de la reproduction ? Qu'est-ce qui fait qu'à un moment donné, des individus issus de groupes différents ne peuvent plus se reproduire ? Qu'est-ce que la sélection sexuelle ? Comment les espèces apparaissent-elles ? Comment expliquer le gigantisme spermatique de certaines espèces ?

  
DossiersConflit sexuel et spermatozoïdes
 

La reproduction représente le moyen pour un organisme de transmettre son génome à ses descendants et de pouvoir ainsi se perpétuer dans le temps.

Bataille entre les sexes. © Simon Shim - Shurttetstock

Il a longtemps été considéré que la reproduction était le résultat d'un processus coopératif entre les partenaires sexuels, au moins chez les organismes à reproduction sexuée. Cependant, un des apports fondamental de la théorie de la sélection sexuelle repose sur la notion que loin d'être un processus de coopération, la reproduction est le résultat d'un processus égoïste où chaque sexe tend à maximiser sa valeur sélective tout en minimisant les coûts.

Embryon de drosophile en vue dorsale observé au microscope confocal (x 63 et zoom 1). © CNRS Photothèque / BRODU Véronique, GUICHET Antoine laboratoire: UMR7592 - INSTITUT JACQUES MONOD (IJM) - PARIS

Parfois, les intérêts des mâles et des femelles coïncident, créant l'illusion d'une coopération, mais la plupart du temps chaque individu joue pour son propre compte, parfois au détriment du partenaire.

Cette "bataille entre les sexes" se traduit en un conflit sexuel. Le mâle tente de produire le plus grand nombre de descendants (en inséminant le plus grand nombre de femelles) tandis que la femelle tente de produire des descendants de meilleure qualité (en favorisant la compétition spermatique et/ou en sélectionnant les spermatozoïdes de certains mâles au détriment d'autres). Le conflit sexuel aboutit ainsi souvent à une surenchère sélective où un sexe évolue en fonction des adaptations apparues dans l'autre sexe.